New York’s „Food Desert“ Myth

Um ein „nachhaltiges, widerstandsfähiges Nahrungsmittelsystem“ zu fördern, hat der Stadtrat von New York ein kommunales Farm-Subventionsprogramm in Höhe von 5 Millionen US-Dollar vorgeschlagen, im Rahmen dessen die Stadt Entwicklungsdienstleistungen im Hudson Valley kaufen würde. Auf diese Weise will der Rat dazu beitragen, „3 Millionen New Yorker liv in Stadtteilen ohne ausreichende Supermärkte zu ernähren.“ Es ist alarmierend zu bedenken, dass New York unter einer so akuten Nahrungsmittelknappheit leiden könnte, dass die Stadtregierung eine eigene landwirtschaftliche Lieferkette aufbauen muss. Tatsächlich sind nach Angaben des Rates 1,4 Millionen New Yorker „ernährungsunsicher“, was auf ein massives Versagen der Märkte hinweist, auf dieses grundlegendste Bedürfnis zu reagieren.

Aber ist es wahr? Wenn es schwierig ist, die Idee in Einklang zu bringen, dass New York City gleichzeitig Bedingungen auf Hungerniveau und eine „Epidemie“ von Fettleibigkeit in denselben Stadtvierteln und unter denselben Menschen hat, liegt dies daran, dass die zeitgenössische Debatte über die Verfügbarkeit von Nahrungsmitteln dazu neigt, die individuelle Wahl (und den Geschmack) zu ignorieren. Paternalismus und Fingerwedeln, die sich als Wissenschaft tarnen, verzerren das Argument darüber, wie und was arme Menschen essen. Zum Beispiel ist die Idee von „Essenswüsten“, was der Rat meint, wenn er sich auf Stadtteile ohne angemessene Supermärkte bezieht, zu einer Binsenweisheit unter Liberalen geworden, die sich um städtische Ernährungsgewohnheiten sorgen. First Lady Michelle Obama zum Beispiel hat ihre Beseitigung zu einer ihrer obersten Prioritäten gemacht. Und in der Tat fehlen in einigen Gebieten des Landes, insbesondere in ländlichen Regionen, gute Lebensmittelgeschäfte.

Nur wenige davon befinden sich jedoch in New York City. Nach Angaben des Landwirtschaftsministeriums, aus dem der Begriff stammt, Zwei kleine Gebiete auf Staten Island gelten als Lebensmittelwüsten — was bedeutet, dass mindestens ein Drittel der Anwohner eine Meile oder mehr von einem Lebensmittelgeschäft entfernt ist, in dem frische Lebensmittel verkauft werden. Der Rest der Stadt, so das Fazit der Abteilung, ist einigermaßen gut bedient.

Die Stadt hat ihre eigenen Maßnahmen für Lebensmittelwüsten entwickelt und Karten veröffentlicht, die weite Teile New Yorks zeigen, die angeblich keine Supermärkte haben. Querverweise auf diese Lebensmittel-Charts mit Google Maps, jedoch, zeigt Lebensmittelgeschäfte in jedem Viertel der Stadt verstreut. Dies sind nicht einfach kleine Feinkostläden oder Bodegas, die sich als „Lebensmittel“ bezeichnen, sondern legitime Supermärkte wie Key Food, Associated oder C-Town mit Fleisch-, Milch- und Produktabschnitten.

New York hat auch Hunderte von Obst- und Gemüsewagen im Rahmen seines Green Carts-Programms lizenziert, das billige Franchises in armen Vierteln gewährt. Um die Empfänger von Lebensmittelhilfe zum Kauf frischer Produkte zu ermutigen, stellt die Stadt den Anbietern von Green Carts sogar kostenlose drahtlose EBT-Maschinen zur Verfügung. Die Vorstellung, dass Hunderttausende oder sogar Millionen von New Yorkern meilenweit von einem Apfel oder einer Banane entfernt sind, ist einfach unwahr. Sogar die New York Times hat eingeräumt, dass viele arme Viertel eine höhere Konzentration an Lebensmitteln und Restaurants mit umfassendem Service haben als wohlhabendere Gebiete.

„Food Desert“ Alarmisten gehen oft davon aus, dass hohe Raten von Fettleibigkeit, Diabetes, Herzerkrankungen, Darmkrebs und anderen Krankheiten bei armen afroamerikanischen und lateinamerikanischen New Yorkern auf den mangelnden Zugang zu frischen, gesunden Lebensmitteln zurückzuführen sind. Diese Gemeinschaften, so das Denken, haben keine andere Wahl, als frittiertes Fast Food oder stark verarbeitetes, im Laden gekauftes Junk Food zu essen, das mit Zucker und billigen Fetten gespickt ist. Wenn nur die in gehobenen Supermärkten verkauften Grünkohl-, Quinoa- und Vollkornbrote überall erhältlich wären, könnten arme Schwarze und Latino-Leute gesundes Essen essen.

Studien zeigen jedoch, dass Menschen trotz einer breiteren Verfügbarkeit dazu neigen, die Lebensmittel zu wählen, die sie essen. „Systematische sozioökonomische Unterschiede bei den Einkäufen von Haushalten bestehen nach der Zugangskontrolle fort“, schreibt die Ökonomin Jessie Handbury von der Wharton School. „Selbst im selben Geschäft kaufen gebildetere Haushalte gesündere Lebensmittel.“ Latino-Verbraucher in Washington Heights kaufen stärkehaltiges Wurzelgemüse wie Yautia, Batata, Name und Mapuey, nicht weil nichts anderes verfügbar ist, sondern weil die lokalen Märkte auf ihre Nachfrage nach diesen exotischen Knollen reagieren.

Die New Yorker Gesundheitskommissarin Mary Bassett weist diese Ergebnisse zurück. Wir sollten die Ernährung nicht durch die Linse persönlicher oder kultureller Entscheidungen betrachten, warnt sie. Bassett setzt die Idee von schlechten Gewohnheiten oder individueller Verantwortung mit Rassismus im Ku-Klux-Klan-Stil der 1920er Jahre gleich: „Wir gingen von genetischer Minderwertigkeit zu sagen, dass schwarze Menschen schlechte Entscheidungen treffen.“ Wie Bassett es sieht“, sagt niemand, „bevorzuge ich wirklich eine Nachbarschaft, in der es nur Fast Food gibt“ . . . Dies sind keine persönlichen Entscheidungen. Dies ist ein Mangel an Wahlmöglichkeiten.“ Aber wenn die Stadtteile von New York City – mit Ausnahme der beiden Parzellen auf Staten Island – tatsächlich eine Auswahl bieten, dann summiert sich die Schuld für schlechte gesundheitliche Ergebnisse am strukturellen Rassismus nicht.

Befürworter des Farm-Subventionsprogramms des Stadtrats argumentieren, dass die Stadt das Hudson Valley als „Lebensmittelschuppen“ betrachten und mit dem Kauf von Entwicklungsrechten beginnen sollte, um eine stabile Lebensmittelversorgung für die Zukunft sicherzustellen. Der Aufwand ist unnötig: New Yorks Lebensmittelversorgungskette ist marktorientiert und durch und durch robust. Millionen Tonnen Lebensmittel gelangen nach New York City, von Landwirten und Händlern an Groß- und Einzelhändler geliefert, ohne dass die Regierung als Marktmacher benötigt wird. Und welche Farmen würde die Stadt vorschlagen, zuerst zu schützen? Wird New York an einem großen, von der Gemeinde unterstützten Landwirtschaftsprogramm teilnehmen, bei dem „Anteile“ der Ernte der Woche an jeden Bezirk gehen? Wird die Stadt Kommissare entsenden, um die örtlichen Kulaken zu töten, die verdächtigt werden, Lebensmittel für den Verkauf auf dem privaten Markt zurückzuhalten?

Vielleicht, wenn New York einige Hauptaufgaben — Bildung, Verkehr, öffentliche Ordnung — vollständig gemeistert hat, können seine Bürokraten zur Verwaltung der Nahrungsmittelversorgung übergehen. Bis dahin sollten sie ihren Bestandteilen nur raten, abends Stärke zu meiden.

Seth Barron (@NYCCouncilWatch) bloggt über den New Yorker Stadtrat bei City Council Watch.

Foto von wdstock / iStock

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