Okwui Enwezor, Kurator für zeitgenössische Kunst, ist tot 55

Enwezor bei der Eröffnung der von ihm kuratierten Documenta 11 2002 in Kassel.

JÖRG SARBACH/AP/REX/

Der Kurator Okwui Enwezor, dessen prägnante, frei denkende und ehrgeizige Ausstellungen die Kunstwelt zu einem globalen Blick auf zeitgenössische Kunst und Kunstgeschichte drängten, ist im Alter von 55 Jahren gestorben. Er hatte jahrelang gegen Krebs gekämpft. Zu den ersten, die von seinem Tod berichteten, gehörte die Biennale von Venedig, deren 56. Ausgabe er 2015 kuratierte.

Enwezor war der erste in Afrika geborene Kurator, der die Biennale organisierte, eine Ausstellung, die 1895 begann, und der erste Nichteuropäer, der die Documenta beaufsichtigte, die alle fünf Jahre stattfindende Ausstellung in Kassel, die er 2002 organisierte. Letztere Ausstellung, Documenta XI, definierte seine kuratorische Sensibilität: wagemutig, unverfroren intellektuell und darauf bedacht, die Funktionsweise von Institutionen zu überdenken.

Im Vorfeld der Eröffnung der Documenta im Juni 2002 präsentierte Enwezor sogenannte Plattformen – Konferenzen, Seminare und andere Projekte — in Berlin, Wien, Neu—Delhi, St. Lucia und Lagos, Nigeria. Im Gegensatz zu früheren Ausgaben der Documenta wurde Enwezors Ausstellung nicht von Künstlern aus Europa und den USA dominiert und umfasste einen signifikanten Quotienten afrikanischer, asiatischer und südamerikanischer Künstler.

Als er 2014 bei der Asia Society in New York mit Melissa Chiu über seine Karriere sprach, sagte er: „Als ich anfing, hatte ich immer eine Veränderungsagenda.“ Er hat mehr als 30 Jahre lang unermüdlich daran gearbeitet, diese Mission zu erfüllen und die Art und Weise, wie Kunst präsentiert und gelehrt wird, unauslöschlich geprägt.

„Er war einer der Führer der, nennen wir es, freien kuratorischen Welt — einer der Menschen, die an Intelligenz und wissenschaftliche Forschung und Leidenschaft und die Macht des Kuratorischen glaubten“, sagte Carolyn Christov-Bakargiev, die Direktorin des Castello di Rivoli in Turin, Italien, und Kuratorin der Documenta 13 im Jahr 2012, heute Morgen telefonisch.

Kurator Cuauhtémoc Medina sagte auf Twitter, dass Enwezor „eine wichtige Kraft der zeitgenössischen Kultur war. Seine Leistung als Kurator einiger der wichtigsten globalen Ausstellungen des letzten Jahrzehnts unterstrich die Entstehung des Südens als globale kulturelle Bewegung.“

Enwezor wurde 1963 in Calabar, Nigeria, geboren und wuchs in Enugu auf. In den frühen 1980er Jahren zog er nach New York und erwarb seinen Bachelor-Abschluss in Politikwissenschaft an der heutigen New Jersey City University. Er schrieb und spielte Gedichte, und wie so viele auf diesem Gebiet fand er bald seinen Weg in die Kunstkritik. In den frühen 1990er Jahren begann er, Ausstellungen zu kuratieren, und 1994, als er in Brooklyn lebte, war er Mitbegründer von Nka: Journal of Contemporary African Art.

Gefragt nach diesem Namen in einem Interview mit dem Vitra Design Museum, sagte Enwezor, er sei „auf der Suche nach einem Begriff, der einen ästhetischen Horizont projiziert, aber auch ein Forum des ideologischen Widerstands darstellen würde.“ Er erklärte, dass Nka „in Igbo, der Sprache, mit der ich in Ostnigeria aufgewachsen bin, bedeutet, zu erschaffen, zu machen, zu erfinden. Es bedeutet auch Kunst. In Basaa, einer Sprache in Kamerun, bedeutet Nka Diskurs. Die Leute fragen mich oft: ‚Wann warst du das erste Mal in einem Museum? Als wäre ein Museum der einzige Ort, an dem man auf Kunst trifft! Die Zeitschrift Nka zu nennen, war eine Möglichkeit, diese besondere Vorstellung zu entwaffnen.“

1996 organisierte Enwezor „In/Sight: African Photographers, 1940 to the Present“ am Standort des Guggenheim Museums im Stadtteil SoHo in Manhattan. Die Ausstellung zeigte 30 Künstler, darunter Seydou Keïta aus Mali und Samuel Fosso aus Nigeria, die beide seitdem heiliggesprochen wurden. Max Kozloff, Schreiben in Artforum, sagte, dass die Show „hier den Grundstein legte und praktisch allen Themen ein US-Debüt bot,Und Holland Cotter, in der New York Times, nannte es einen „obligatorischen Stopp.“

Kurz darauf kuratierte er die 2. Johannesburg Biennale, die 1997 eröffnet wurde. Es war eine in einer Reihe der aufmerksam beobachteten internationalen Ausstellungen, die er in den kommenden zwei Jahrzehnten leitete; Er organisierte auch die Gwangju Biennale 2008 in Südkorea und die Triennale 2012 im Palais de Tokyo in Paris.

2005 wurde Enwezor zum Dekan für akademische Angelegenheiten am San Francisco Art Institute ernannt, wo er bis 2009 blieb. Als außerordentlicher Kurator am International Center of Photography in New York organisierte er wegweisende Ausstellungen wie „Snap Judgement: New Positions in Contemporary African Photography“ (2006) und „Rise and Fall of Apartheid: Photography and the Bureaucracy of Everyday Life“ (2012). „Die Rolle der Fotografie im Kampf gegen die Apartheid ist viel größer, als wir uns wirklich vorstellen können“, sagte Enwezor über diese letzte Show in ARTnews. „Es wurde zu einem der überzeugendsten, instrumentalsten und ideologischsten Werkzeuge.“

2011 wurde Enwezor Direktor des Hauses der Kunst, der weitläufigen Kunsthalle in München, die unter seiner Leitung Einzelausstellungen mit Werken von Stan Douglas, Georg Baselitz, Ellen Gallagher, James Casebere, Lynette Yiadom-Boakye, Hanne Darboven, Frank Bowling, Matthew Barney und vielen mehr sowie 2016 „Postwar: Art Between the Pacific and the Atlantic, 1945-1965,“ ein beispielloser Überblick über die Geschichte der Nachkriegsmoderne auf der ganzen Welt mit rund 350 Werken von mehr als 200 Künstlern.

Seine Amtszeit am Haus der Kunst endete abrupt. Mitte 2018 gab der bayerische Staat bekannt, dass er die Einrichtung drei Jahre vor Vertragsende aus gesundheitlichen Gründen verlassen werde. In der Presse wurden Behauptungen über Haushaltsdefizite laut, die er hartnäckig bestritt.

„Es ist eine Beleidigung, ja“, sagte Enwezor über die Erklärung, in der er seine Abreise bekannt gab. „Ich bin fast perplex. Die Errungenschaften und Erfolge von sieben Jahren werden unter den Teppich gekehrt. Ich habe mit Leidenschaft daran gearbeitet, das Profil dieses Museums zu schärfen, insbesondere international. Wir haben so viel erreicht, nicht nur die Ausstellungen, Performances, Konzerte, Diskussionen, nicht nur das Sichtbare, sondern auch die wissenschaftliche Forschung, die Stipendien, die wir vergeben haben.“

Enwezor blieb auch während seiner Krankheit ein enger Vertrauter von Künstlern und Kuratoren vieler Generationen und eine zuverlässige Präsenz auf ihren Ausstellungen. Für die diesjährige Biennale in Venedig, die im Mai eröffnet wird, war er als strategischer Berater für Ghanas ersten nationalen Pavillon tätig.

In einem Profil von 2014 im Wall Street Journal sagte Enwezor über seine Karriere: „Es gab niemanden, der quote-unquote die Türen öffnete. Die Türen waren entschlossen geschlossen. Ich bin genauso überrascht wie die nächste Person, wo ich bin.“

Enwezor öffnete Türen und beeinflusste viele eurozentrische Museen, um moderne Künstler zu sammeln und hervorzuheben, die aus historisch unterrepräsentierten Regionen stammten. In einem Interview mit Enwezor aus dem Jahr 2017 stellte er fest, dass „eine neue Generation von Kuratoren und Museumsprofis mit unterschiedlichen Wissensgebieten“ herangewachsen sei: „Ich hoffe, dass diese Menschen Institutionen die Möglichkeit geben, darüber nachzudenken, wie sie die Erzählung von Gesellschaften mit kolonialer Zugehörigkeit, die notwendigerweise gemischte Gesellschaften sind, komplizieren können. Wenn wir einen offenen Geist haben, muss westliche Kunst nicht im Gegensatz zu Kunst von anderswo gesehen werden, sondern kann in einem Dialog gesehen werden, der dazu beiträgt, die Unterschiede und Entscheidungen zu schützen, die das Material, die Umstände und die Produktionsbedingungen darstellen, in denen Künstler ihre Sichtweise dessen, was Aufklärung sein könnte, gestalten.“

„Ich sehe meine Rolle nicht nur darin, Kurator zu sein und Ausstellungen zu machen, ich möchte meinen Kuratoren ein Wegbereiter sein“, sagte er 2014 in einem Interview mit Chiu über seine Position als Direktor des Haus der Kunst. „Ich will sein . . . der Backup-Sänger für ihre Solo-Acts.“

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