Was passiert wirklich, wenn ein Lebensmittelgeschäft in einer Lebensmittelwüste eröffnet?

Untersuchungen haben gezeigt, dass das Einkommen zunehmend mit der Gesundheit zusammenhängt: Die reicheren Amerikaner von heute sind nicht nur gesünder als die Ärmeren, sondern die Kluft ist auch größer als in den frühen 1990er Jahren. Studien haben dies auf den Lebensmittelkonsum zurückgeführt, wobei eine bessere Ernährungsqualität mit einem höheren sozioökonomischen Status verbunden ist — mit anderen Worten, je mehr Geld Sie haben, desto einfacher ist es, sich nahrhafte Lebensmittel zu leisten.

Einige sind zu dem Schluss gekommen, dass ein wesentlicher Teil des Problems „Lebensmittelwüsten“ sind — Viertel ohne Supermärkte, meist in einkommensschwachen Gebieten. Eine weit verbreitete Theorie besagt, dass diejenigen, die in Lebensmittelwüsten leben, gezwungen sind, in lokalen Convenience-Stores einzukaufen, wo es schwierig ist, gesunde Lebensmittel zu finden. Eine vorgeschlagene Lösung besteht darin, sich für die Eröffnung von Supermärkten in diesen Vierteln einzusetzen, von denen angenommen wird, dass sie ein besseres Essen fördern.

Diese Idee hat viel Dampf gesammelt. In den letzten zehn Jahren haben Bundes- und Kommunalverwaltungen in den Vereinigten Staaten Hunderte von Millionen Dollar ausgegeben, um Lebensmittelgeschäfte zur Eröffnung in Lebensmittelwüsten zu ermutigen. Die Federal Healthy Food Financing Initiative hat über 1 Milliarde US-Dollar für Lebensmittelhändler in unterversorgten Gebieten bereitgestellt. Der Healthy Food Access for All Americans Act, der derzeit im Kongress geprüft wird, würde diese Bemühungen um große Steuergutschriften erweitern. In der Zwischenzeit haben Städte wie Houston und Denver versucht, entsprechende Maßnahmen auf lokaler Ebene zu ergreifen.

Die ehemalige First Lady Michelle Obama formulierte dieses vorgeschlagene Mittel ganz klar: „Es ist nicht so, dass die Menschen nicht wissen oder nicht das Richtige tun wollen; Sie müssen nur Zugang zu den Lebensmitteln haben, von denen sie wissen, dass sie ihre Familien gesünder machen.“

Neuere Forschungen im Quarterly Journal of Economics, die von Hunt Allcott, einem außerordentlichen Professor am Department of Economics, mitverfasst wurden, werfen jedoch Fragen zur Wirksamkeit dieses Ansatzes auf. Er sprach mit NYU News über Essenswüsten und wie sie die Ernährung verbessern können oder nicht.

Wie haben Sie die Auswirkungen von Lebensmittelwüsten auf die Ernährung untersucht — und den Wert der Eröffnung von Supermärkten in Gebieten, in denen sie fehlten?

Zwischen 2004 und 2016 wurden landesweit mehr als tausend Supermärkte in Vierteln im ganzen Land eröffnet, die zuvor Lebensmittelwüsten waren. Wir untersuchten die Lebensmitteleinkäufe von etwa 10.000 Haushalten in diesen Vierteln. Es stimmt zwar, dass diese Haushalte weniger gesunde Lebensmittel kaufen als Menschen in wohlhabenderen Vierteln, aber sie kaufen keine gesünderen Lebensmittel, nachdem ein neuer Supermarkt eröffnet wurde. Stattdessen stellen wir fest, dass die Leute im neuen Supermarkt einkaufen, aber sie kaufen die gleichen Lebensmittel, die sie zuvor gekauft haben.

Ihre Ergebnisse scheinen die konventionelle Weisheit zu diesem Thema in Frage zu stellen. Wie denn?

Diese Ergebnisse sollten nicht allzu überraschend sein: Die grundlegende ökonomische Logik von Angebot und Nachfrage hatte unser Ergebnis vorweggenommen.

Die Geschichte der Lebensmittelwüste besagt, dass das mangelnde Angebot an gesunden Lebensmitteln in Lebensmittelwüsten zu einer geringeren Nachfrage nach gesunden Lebensmitteln führt. Aber die moderne Wirtschaft ist ausgefeilter, als es diese Erklärung zulässt — Lebensmittelhändler sind erstaunlich gut darin geworden, uns genau die Arten von Lebensmitteln zu verkaufen, die wir kaufen möchten. Infolgedessen unterstützen unsere Daten die gegenteilige Geschichte: Eine geringere Nachfrage nach gesunden Lebensmitteln ist die Ursache für das mangelnde Angebot.

Viele Unterstützer dieser „Food Desert Story“ weisen auf Entfernungen hin, die viele zurücklegen müssen, um gesündere Lebensmittel zu finden, was die Geographie zu einem Hindernis für eine bessere Ernährung macht. Gibt es eine Gültigkeit dieser Behauptung?

Es gibt nicht viel Unterstützung für diese Erklärung. Der durchschnittliche Amerikaner reist 5.2 meilen zum Einkaufen, und 90 Prozent der Einkaufstouren werden mit dem Auto gemacht. In der Tat sind Haushalte mit niedrigem Einkommen nicht viel anders- sie reisen durchschnittlich 4,8 Meilen. Da wir so weit reisen, neigen wir dazu, in Supermärkten einzukaufen, auch wenn es keinen auf der Straße gibt. Selbst Menschen, die in Postleitzahlen ohne Supermarkt leben, kaufen immer noch 85 Prozent ihrer Lebensmittel in Supermärkten.

Wenn also ein Supermarkt in einer Lebensmittelwüste eröffnet wird, gehen die Leute nicht plötzlich vom Einkaufen in einem ungesunden Supermarkt zum Einkaufen im neuen gesunden Supermarkt. Was passiert, ist, dass die Leute vom Einkaufen in einem weit entfernten Supermarkt zu einem neuen Supermarkt in der Nähe gehen, der die gleichen Arten von Lebensmitteln anbietet.

Bringen neue Supermärkte oder Lebensmittelgeschäfte den Gemeinden Vorteile?

Absolut. In vielen Vierteln kann neuer Einzelhandel Arbeitsplätze, einen Ort, an dem man Nachbarn sehen kann, und ein Gefühl der Revitalisierung bringen. Menschen, die in der Nähe wohnen, haben mehr Möglichkeiten und müssen nicht so weit reisen, um einzukaufen. Aber wir sollten nicht erwarten, dass die Menschen gesündere Lebensmittel kaufen, nur weil sie näher an zu Hause einkaufen können.

Was raten Sie den politischen Entscheidungsträgern?

Wir müssen zuerst die gegenwärtigen Praktiken überdenken, die sich mit dem lebenswichtigen Anliegen der Ernährung befassen. Regierungsbehörden und Gemeindeorganisationen widmen viel Zeit und Geld der „Bekämpfung von Lebensmittelwüsten“, in der Hoffnung, dass dies benachteiligten Amerikanern helfen wird, gesünder zu essen. Unsere Forschung zeigt, dass diese gut gemeinten Bemühungen nicht den gewünschten Effekt haben. Eine Sache, die definitiv funktioniert, ist die Besteuerung ungesunder Lebensmittel wie zuckerhaltiger Getränke, und wir haben uns das in anderen Untersuchungen angesehen.

Eine der größten Herausforderungen unseres Landes ist der Aufbau einer integrativen Gesellschaft, in der Menschen aller Herkunft ein glückliches und gesundes Leben führen können. Wir hoffen, dass diese Forschung einen Einblick geben kann, was funktioniert und was nicht.

Hinweis: Die oben zitierte Forschung wurde mit Jean-Pierre Dubé, Professor an der Chicago Booth School of Business, Molly Schnell, Assistant Professor für Wirtschaftswissenschaften an der Northwestern, Rebecca Diamond, Associate Professor an der Stanford School of Business, Jessie Handbury, Assistant Professor an der Wharton School of Business der University of Pennsylvania, und Ilya Rahkovsky, Datenwissenschaftlerin an der Walsh School of Foreign Service der Georgetown University, durchgeführt.

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