A medida que la pandemia de COVID cambia la cara del hambre, los bancos de alimentos en todo Massachusetts ven aumentos de dos dígitos en la demanda

Corrección: Esta historia se ha actualizado para reflejar que en los últimos 12 meses, el Banco de Alimentos ha proporcionado el equivalente a 12,4 millones de comidas en los cuatro condados del oeste de Massachusetts.

SPRINGFIELD-Durante más de 20 años, Andrea Allen-Glenn ha ayudado a las personas necesitadas a tener una cosa menos de la que preocuparse cada semana.

Como coordinador de alimentos para el Programa de Asistencia Alimentaria de Emergencia en Martin Luther King, Jr. En Rutland Street, Allen-Glenn conecta a las personas que necesitan alimentos con productos frescos, carne y otros artículos.

Organizaciones como Allen-Glenn han visto las caras del hambre durante generaciones. Pero este año, la pandemia de coronavirus ha exacerbado el problema, y más personas que nunca recurren a las despensas de alimentos.

» Hay mucha necesidad y no son solo las personas que viven en el vecindario», dijo Allen-Glenn. «Estoy viendo gente que viene de Longmeadow, Chicopee y otras comunidades. Necesitan comida, pero no quieren que sus vecinos sepan que la necesitan.»

Según los datos recopilados por Associated Press sobre las distribuciones trimestrales de alimentos en los bancos de alimentos de todo el país, tres de los principales Estados de Massachusetts experimentaron aumentos porcentuales de dos dígitos en el tercer trimestre de 2020, en comparación con el mismo trimestre de 2019. El Banco de Alimentos del Gran Boston experimentó el mayor aumento: las distribuciones de alimentos, medidas en libras totales, aumentaron en un 65,7%. Las distribuciones en el Banco de Alimentos del Oeste de Massachusetts aumentaron un 38,2%, y el Banco de Alimentos del Condado de Worcester experimentó un aumento del 11,7%.

Andrew Morehouse, director ejecutivo del Banco de Alimentos del Oeste de Massachusetts, dijo que la necesidad siempre ha estado ahí, pero ha aumentado sustancialmente desde marzo.

 Iniciativa de Millones de Comidas de la Fundación Antonacci

Andrew Morehouse, director ejecutivo del Banco de Alimentos del Oeste de Massachusetts, habla durante una conferencia de prensa en junio de 2020 en la sede de Hatfield de la organización. (Don Treeger / The Republican)

» Comunidades como Springfield y Holyoke, que están compuestas predominantemente por comunidades de personas de color, están siendo particularmente afectadas por el virus COVID-19 y su impacto en la economía. Tantas empresas están luchando que las personas han perdido sus empleos y su fuente de ingresos. Es algo que debemos tener muy en cuenta porque todos merecen y necesitan tener comida saludable», dijo.

Morehouse dijo que el 45% de las personas a las que sirve la organización son niños y personas de la tercera edad, pero las caras del hambre han cambiado desde que la pandemia golpeó.

» Nuestros niños y ancianos son los más vulnerables de nuestra comunidad. Sin embargo, también estamos proporcionando alimentos a unas 20,000 personas al mes que nunca han estado en una despensa o sitio de comidas antes. Estos son trabajadores que nunca habían tenido que depender de la asistencia pública y ahora tienen que ir a un lugar de comidas para comprar una bolsa de comestibles o una comida caliente», dijo.

El Banco de Alimentos del oeste de Massachusetts proporciona alimentos para casi 200 despensas de alimentos y sitios de comidas en los condados de Hampden, Hampshire, Franklin y Berkshire. En septiembre, la organización proporcionó comidas a 116.000 personas. Solo en Springfield en los últimos 12 meses se atendió a 32,000 personas, un aumento del 41% con respecto al año anterior, dijo Morehouse.

En los últimos 12 meses, el Banco de Alimentos ha proporcionado el equivalente a 12,4 millones de comidas en los cuatro condados del oeste de Massachusetts, con un 65% compuesto de productos frescos, carne y productos lácteos, dijo.

El Greater Boston Food Bank proporciona alimentos a más de 500 agencias miembros en 190 ciudades y pueblos del este de Massachusetts.

«Ahora que llevamos nueve meses en esta crisis con otro aumento de la COVID-19, seguimos experimentando niveles históricos de inseguridad alimentaria en todo el estado, lo que resulta en niveles récord de distribución», dijo Catherine Drennan, directora sénior de asuntos públicos y comunicaciones de la organización.

Dijo que Feeding America publicó proyecciones revisadas para 2020 en octubre, que muestran que Massachusetts tiene el mayor aumento proyectado de inseguridad alimentaria del país, un aumento del 59% en comparación con los niveles pre-pandémicos. En todo el estado, se estima que 1 de cada 7 personas y 1 de cada 5 niños tendrán dificultades para obtener suficiente comida saludable este año.

Jean McMurray, director ejecutivo del Banco de Alimentos del Condado de Worcester, dijo que el aumento de la necesidad ha sido significativo. La organización proporciona alimentos a 115 agencias asociadas, desde despensas hasta programas de comidas comunitarias y refugios.

«En abril vimos un aumento del 205 por ciento en el número de personas que iban a una despensa de alimentos por primera vez y esas cifras se mantuvieron bastante altas y luego comenzaron a disminuir un poco, sabemos debido a los beneficios adicionales de SNAP, la asistencia por desempleo. Cuando las personas tienen recursos adicionales, realmente marcan la diferencia en si pueden comer o no y satisfacer todas sus demás necesidades», dijo.

En el otoño, cuando las personas agotaron los beneficios de desempleo, las cifras comenzaron a aumentar de nuevo, dijo McMurray.

«Hemos visto un aumento del 27 por ciento en comparación con hace un año», dijo. «Nuestra red de despensas de alimentos pasó de servir a 30.320 personas al mes a 38.830 personas al mes.»

McMurray dijo que la agencia ha recibido miles de llamadas desde el impacto de la pandemia de personas que solo querían saber cómo podían acceder a alimentos para sus familias.

» Teníamos un problema de hambre e inseguridad alimentaria antes de la pandemia y muchos de nuestros vecinos estaban luchando, por lo que para ellos la pandemia empeoró las cosas. Para las personas que nunca antes habían tenido que recurrir a una despensa de alimentos, su primera lucha fue cómo encontrar ayuda», dijo.

MLK entrega de alimentos

Arnold Emory y el voluntario Micheal Akers organizan latas de alimentos para su distribución en Martin Luther King, Jr. Family Services, diciembre. 8, 2020. (Hoang ‘Leon’ Nguyen / The Republican)

Cada uno de los principales bancos de alimentos depende de fondos de donantes individuales, pequeñas empresas y subvenciones del gobierno estatal y federal para comprar alimentos de agricultores locales y tiendas de comestibles.

estados UNIDOS República Jim McGovern, demócrata de Worcester, ha defendido los bancos de alimentos durante décadas y ha presentado los temas de la inseguridad alimentaria y el hambre ante el Congreso.

«Creo que es muy triste que vivamos en el país más rico de la historia del mundo que hayamos permitido que este problema continúe durante tanto tiempo y no estemos respondiendo más agresivamente a él ahora en medio de una crisis de salud es asombroso para mí», dijo.

McGovern dijo que los problemas de inseguridad alimentaria y hambre no desaparecerán en el corto plazo.

«Necesitamos un paquete de ayuda para la COVID-19 que realmente proporcione dinero adicional para nuestros bancos de alimentos y despensas de alimentos», dijo. «Necesitamos un paquete de ayuda que aumente los beneficios de SNAP para las personas que lo necesitan, y que los gobiernos estatales y locales tengan los fondos para garantizar que los niños, muchos de los cuales están aprendiendo en sus hogares, tengan acceso a una nutrición adecuada.»

El representante estadounidense Richard Neal, D-Springfield, dijo que se necesita apoyo financiero para ayudar a las familias, así como a los bancos de alimentos, que están brindando servicios a más personas.

«Estamos presionando muy duro para extender la Ley CARES, incluso de manera temporal, hasta marzo para que el Presidente electo Biden tenga la oportunidad de evaluar dónde estamos», dijo.

«Perdimos 22 millones de empleos y solo hemos recuperado 12 millones de ellos», dijo. «Estamos viendo a 10 millones de personas que nunca soñaron que estarían desempleadas o que cobrarían un cheque de desempleo, y necesitamos abordar ese problema antes de fin de año.»

MLK food delivery

Arnold Emory organiza comida para distribución en Martin Luther King, Jr. Servicios Familiares, diciembre 8, 2020. (Hoang ‘Leon’ Nguyen / The Republican)

Allen-Glenn dijo que las caras de los que necesitan comida han cambiado drásticamente este año.

» Estamos recibiendo mucha diversidad. Solía ser que queríamos tener una persona bilingüe en el personal que hablara español e inglés, pero ahora estamos recibiendo gente de diferentes lugares. Hemos tenido personas que hablan swahili, hemos tenido personas de Haití y de varios países asiáticos, caras que nunca antes habíamos visto», dijo. El mes pasado, el centro atendió a 2.500 personas, en comparación con un promedio de 2.000 personas antes de la pandemia.

Ronald Johnson, presidente y CEO de Martin Luther King Jr. Family Services, dijo que la pandemia no solo cambió las caras de quienes necesitan alimentos, sino también la forma en que las personas acceden a los alimentos. La Despensa de Alimentos de emergencia de MLK se encuentra en un desierto de alimentos sin tiendas de comestibles importantes a poca distancia de los vecindarios. La mayoría de la gente conduce o toma el transporte público a las tiendas de comestibles más grandes o compra alimentos en pequeños mercados de la esquina que no tienen productos frescos.

» En realidad nos dimos cuenta en las primeras semanas de la pandemia que los números eran más bajos, nuestros mayores no venían a buscar comida. Echábamos de menos a algunas personas y nos dimos cuenta de que era principalmente por el orden de estadía en el hogar y los problemas de transporte», dijo.

Johnson dijo que la despensa también ha visto un aumento en los clientes de las comunidades suburbanas circundantes.

» Sabemos que las personas de color se ven desproporcionadamente afectadas, pero en términos de aquellos que están perdiendo sus empleos y su base económica, es de gran alcance. Estamos viendo a personas que vienen de Ware, Monson y Palmer y otras comunidades que la gente no se da cuenta de que tienen bolsas de inseguridad alimentaria, pero algunas de esas personas viven en los márgenes debido a la pérdida de sus empleos», dijo.

Pequeñas empresas familiares, así como corporaciones de todo el país, han mostrado su apoyo a los bancos de alimentos locales y a las despensas de alimentos de emergencia a través de donaciones monetarias.

Food Link, una organización de rescate de alimentos que sirve al este de Massachusetts, recibió recientemente Koh 60,000 en apoyo al programa de Kohl’s.

«La abrumadora generosidad de Kohl’s Cares permitirá a Food Link recolectar alimentos más nutritivos y frescos y entregarlos a comunidades en el este de Massachusetts que sufren mucho de inseguridad alimentaria, incluidas Lawrence, Lowell, Revere y Chelsea», dijo DeAnne Dupont, directora ejecutiva de Food Link.

La semana pasada, Dan y Jane Roulier, los propietarios de Dan Roulier & Associates, Inc. donó 2 25,000 al Banco de Alimentos del oeste de Massachusetts con un desafío a otras empresas para que donen lo que puedan.

El alcalde de Springfield, Domenic J. Sarno anunció el lunes que dos compañías locales adicionales, Kelly-Fradet Lumber en East Longmeadow y Crowley & Associates en Wilbraham, prometieron an 12,500 adicionales cada una para el trabajo del Banco de Alimentos. Ese mismo día alguien hizo una donación anónima de 25.000 dólares.

«Solo con el apoyo de personas, no de instituciones, podemos llevar a cabo nuestra misión de alimentar a nuestros vecinos necesitados», dijo Morehouse. «Una donación de 2 25,000 tiene un impacto tremendo. Proporciona el equivalente a 100,000 comidas porque por cada $1 donado al Banco de Alimentos podemos proporcionar cuatro comidas.»

Con solo unas semanas para el año nuevo, muchas personas esperan que 2021 traiga una vacuna contra la COVID-19, una economía restaurada y un mañana más brillante. Pero quienes han estado luchando contra la inseguridad alimentaria durante décadas saben que no hay una solución fácil para la nueva y elevada demanda.

» Esto no va a ser algo que se vaya a resolver en seis meses. Va a tomar mucho más tiempo para que muchas personas se sientan cómodas tomando una vacuna y la disponibilidad puede no ser tan rápida como queremos que sea en algunas comunidades», dijo Johnson. «Estamos en esto para el viaje y no lo vemos como algo que tiene una fecha de finalización.»

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