Crouch lamenta la forma en que se acercó a la NFL

Eric Crouch no tiene dudas de que podría haber sido un receptor All-Pro en la Liga Nacional de Fútbol. Pero nunca se dio esa oportunidad.

Después de una carrera récord como mariscal de campo en la Universidad de Nebraska que incluyó el Trofeo Heisman de 2001, Crouch fue seleccionado por los Rams en la tercera ronda (95 en general) del draft de la NFL de 2002.

Convencido de que Crouch, que medía 5 pies 11¾ y 195 libras, era demasiado bajo y carecía de la fuerza del brazo para jugar como mariscal de campo en la NFL, el entrenador de los Rams, Mike Martz, seleccionó al talentoso mariscal de campo de triple opción como receptor.

Pero el experimento de agacharse nunca despegó.

Una lesión en los isquiotibiales y las férulas en las espinillas limitaron el entrenamiento de Crouch fuera de temporada. Entró en el campo de entrenamiento a menos del 100 por ciento físicamente y, después de atrapar dos pases para 30 yardas en el primer partido de pretemporada contra los Tennessee Titans de Jeff Fisher, Crouch sufrió una lesión en el muslo al final del juego que se prolongó durante la pretemporada.

Entonces, solo dos días antes de que los Rams abrieran la temporada, un agachado frustrado anunció que ya no tenía la intención de jugar al fútbol. En Sept. el 11 de 2002, lo hizo oficial.

«Tenía 23 años, estaba comprometida para casarme y trataba de adaptarme a una nueva ciudad, un nuevo equipo, un nuevo nivel de fútbol y una nueva posición», dijo Crouch, ahora de 34 años, la semana pasada por teléfono desde el Campamento de Entrenamiento de Periodismo Deportivo y Comunicación de la NFL en la Universidad Estatal de Bowling Green. «Y luego estaban las lesiones que me impidieron actuar al nivel al que estaba acostumbrado. Todo parecía estar en mi contra.»

Crouch continuó: «Mirando hacia atrás, debería haber usado mi año de novato como una experiencia de aprendizaje. Estaba en una situación ideal para un joven receptor, trabajando con Mike Martz junto a chicos como Isaac Bruce, Torry Holt y Ricky Proehl.

» Pero nunca me apasionó ser receptor.»

‘Engañé’ a Mike Martz

Crouch se hizo un nombre como mariscal de campo en Nebraska.

Después de comenzar un juego como estudiante de primer año de camiseta roja, se hizo cargo de tres juegos en la siguiente temporada y pasó a una brillante carrera que incluyó 3,434 yardas y 59 touchdowns en el suelo y 4,481 yardas y 29 touchdowns en el aire.

«Supongo que nací demasiado pronto», bromeó agachado. «Con toda la charla sobre la opción de lectura en estos días, sería la opción perfecta para muchos equipos de la NFL.»

Pero no fue así en 2002. De hecho, incluso Jim Steiner, el agente de Crouch, trató de convencerlo de que cambiar a receptor era su boleto a la NFL.

» Recuerdo que me dijo que pusiera el pie en la puerta (tocando el receptor) y que viera cómo iban las cosas a partir de ahí.»Dijo Crouch.

Así que Crouch siguió, diciendo todas las cosas correctas en sus reuniones previas al draft con los equipos de la NFL. Pero nunca renunció a su sueño de ser mariscal de campo.

«No hay otra posición en los deportes como esta», dijo. «Me gusta llamar a las jugadas, me gusta que mis compañeros de equipo me miren en el grupo para averiguar qué vamos a hacer a continuación y me encanta la presión que acompaña a eso.

» Traté de convencerme de que podía convertirme en receptor, pero jugar mariscal de campo siempre ha sido mi pasión. Engañé a Mike Martz y al resto de la NFL, y eso es algo de lo que me arrepiento.»

Hace un par de años, cuando Martz estaba con los 49ers, Crouch trató de comunicarse con su ex entrenador para disculparse.

«Dejé un mensaje de voz y nunca recibí respuesta», dijo Crouch. «Ni siquiera sé si el mensaje llegó a él y no lo culpo si decidió no responder. El entrenador Martz creía en mí y lo defraudé. Hice que él y los Rams se vieran mal y esa no era mi intención en absoluto.»

Jim Thomas, escritor de fútbol post-Despacho, compiló recientemente una lista de las mejores y peores selecciones de 50 draft en la historia de los Rams. Crouch terminó en el puesto número 4 en la peor lista, detrás del corredor Lawrence Phillips y el liniero ofensivo Jason Smith y Jesse James.

Otros 50 notables de la clase draft de 2002 de los Rams fueron el liniero ofensivo Travis Scott en el número 6, el apoyador Robert Thomas en el número 14, el quarterback convertido en seguro Steve Bellisari en el número 22 y el corredor Lamar Gordon en el número 28.

Crouch, que nunca jugó un down en la NFL, trató de llegar como mariscal de campo y de seguridad con los Green Bay Packers en 2004 y fue firmado en 2005 por Kansas City. Jugó en cinco partidos como defensa en la NFL Europa antes de que los Chiefs lo liberaran.

Crouch pasó 2006 y 2007 con los Argonautas de Toronto de la Canadian Football League y se estableció para jugar con el Equipo Texas de la All-American Football League cuando esa liga se retiró antes de su temporada de debut en 2007.

En 2011, Crouch seguía persiguiendo su sueño. Jugando en interiores con los Omaha Nighthawks de la United Football League, se lastimó la rodilla en el cuarto cuarto de la apertura de la temporada y decidió dejarlo.

«Como profesional, nunca pude mantenerme saludable», dijo Crouch, quien tenía 11 operaciones relacionadas con el fútbol.

El siguiente capítulo de la vida

Crouch vive en los suburbios de Omaha con su esposa Nicole y una hija, Lexie, de 13 años, y un hijo, Carsen, de 9. Ayuda a dirigir Crouch Recreation, una compañía que vende equipos para parques infantiles, y está trabajando para una carrera en la radiodifusión.

Eso es lo que lo llevó al Campamento de entrenamiento de la NFL en Ohio, donde él y otros 22 participantes pasaron cuatro días estudiando y trabajando en su oficio. El programa incluía cubrir un partido de béisbol de Toledo Mud Hens.

» He aprendido mucho, de los instructores y de los otros chicos del programa», dijo Crouch. «Es una oportunidad para trabajar en mis habilidades de escritura y también para ayudarme a hacer un mejor trabajo en la formación de opiniones. Hice unos 12 partidos el año pasado para Fox Sports y espero ampliar eso. Al igual que el fútbol, es un campo muy competitivo y por eso estoy agradecido a la NFL por esta oportunidad de aprender y, con suerte, mejorar. Me gustaría probar de todo, desde el trabajo de estudio hasta el comentario y el juego por juego.

«Me encanta el fútbol, siempre lo he hecho y siempre lo haré, y estoy entusiasmado con la oportunidad de estar conectado con el juego. Realmente siento que mi experiencia de vida me da una perspectiva que es única y espero que eso sea algo que pueda trabajar a mi favor en la radiodifusión.»

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