Earl Van Dorn

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Primeros años

Earl Van Dorn nació cerca de Port Gibson, Mississippi, el 17 de septiembre de 1820. Fue el quinto de nueve hijos y el mayor de tres hijos nacidos de Peter Aaron Van Dorn y Sophia Donelson Caffery. El padre de Van Dorn era un abogado educado en Princeton y juez de circuito en Mississippi. Su madre era sobrina del presidente Andrew Jackson.

Cadete de la Academia Militar de los Estados Unidos

En 1838, Jackson consiguió una cita para Van Dorn en la Academia Militar de los Estados Unidos. Entre los compañeros de clase de Van Dorn se encontraban las futuras luminarias de la Guerra Civil William S. Rosecrans, Abner Doubleday, Richard H. Anderson, Lafayette McLaws y James Longstreet. Van Dorn era un estudiante pobre, experto en equitación y ciencias militares. Se graduó en 1842, en el puesto 52 de su clase de 56 cadetes.

Oficial del Ejército de los Estados Unidos

Después de su graduación en West Point, el ejército brevetó a Van Dorn como teniente segundo en la 7ª Infantería de los Estados Unidos. Durante los siguientes dos años, sirvió en varios puestos militares en Alabama, Florida y Luisiana. El 30 de noviembre de 1844, oficiales del ejército ascendieron a Van Dorn a teniente segundo.

Matrimonio

El 23 de diciembre de 1843, Van Dorn se casó con Caroline Godbold, hija de un prominente propietario de una plantación de Alabama. Su matrimonio tuvo un hijo, Earl Jr., y una hija, Olivia.

Guerra México-Americana

En 1845, el ejército transfirió a Van Dorn was a Fort Brown, en Texas, debido a problemas con México. Cuando comenzó la Guerra México-Americana (1846-1848), Van Dorn sirvió con el ejército de Zachary Taylor en la Batalla de Monterrey (21-23 de septiembre de 1846). En 1847, los oficiales lo transfirieron a la fuerza de invasión de Winfield Scott, y participó en el Sitio de Veracruz (9-29 de marzo de 1847), la Batalla de Cerro Gordo (17-18 de abril de 1847), la Batalla de Contreras (19-20 de agosto de 1847), la Batalla de Churubusco (20 de agosto de 1847) y la Batalla de Chapultepec (13 de septiembre de 1847). Durante su servicio en México, oficiales del ejército ascendieron a Van Dorn a teniente primero el 3 de marzo de 1847, lo condujeron a capitán el 18 de abril de 1847 (por conducta valiente y meritoria en la Batalla de Cerro Gordo), y lo condujeron a mayor el 20 de agosto de 1847 (por conducta valiente y meritoria en las Batallas de Contreras y Churubusco).

Herido en la frontera

Tras la Guerra México-Americana, Van Dorn volvió a servir en varios puestos en el Sur. El 3 de marzo de 1855, el ejército lo ascendió a capitán de la 2ª Caballería de los Estados Unidos. Más tarde ese año, su regimiento se trasladó al oeste para hacer campaña contra los nativos americanos. Van Dorn fue gravemente herido por dos flechas durante un enfrentamiento contra los Comanches cerca de la Aldea de Wichita en el Territorio de Kansas el 1 de octubre de 1858. Después de recuperarse en el Campamento Radziminski, en lo que hoy es Oklahoma, volvió a hacer campaña contra los comanches en 1859.

Guerra Civil

Oficial Confederado

A medida que la crisis de secesión se profundizaba, Van Dorn era un defensor abierto de los derechos de los Estados. Poco después de que Misisipi se separara de la Unión el 9 de enero de 1861, Van Dorn renunció a su comisión militar para aceptar un nombramiento como general de brigada de las tropas del estado de Misisipi bajo el mando de Jefferson Davis. Cuando los votantes eligieron a Davis como presidente de la Confederación, Van Dorn avanzó a general de división de la guardia nacional de Mississippi. Poco después, Van Dorn aceptó un nombramiento como coronel en el Ejército Confederado. Los funcionarios enviaron a Van Dorn a Texas, donde reclutó soldados para la causa del Sur y supervisó la entrega de las propiedades de la Unión a la Confederación.

Ascensión en rango

En junio de 1861, los oficiales confederados de Van Dorn ascendieron a Van Dorn a general de brigada y lo pusieron al mando de Fort Jackson y Fort St. Philip, cerca de Nueva Orleans. Tres meses más tarde, el 19 de septiembre, el gobierno confederado ascendió a Van Dorn a general de división y lo transfirió a Virginia, donde comandó la 1.ª División del Ejército Confederado del Potomac. El 10 de enero de 1862, el Presidente Confederado Jefferson Davis puso a Van Dorn a cargo del recién creado Distrito Trans-Misisipi del Departamento No. 2, que incluía partes de Luisiana, Misuri, el Territorio Indio y todo Arkansas.

Batalla de Pea Ridge

Para cuando Van Dorn tomó el mando de su nuevo puesto el 29 de enero, las fuerzas de la Unión habían tomado el control de Misuri y se dirigían al sur. En febrero, el General de Brigada Samuel R. Curtis dirigió el Ejército de la Unión del Suroeste al norte de Arkansas, pero pronto tuvo que detener su invasión porque sus líneas de suministro no podían soportar ningún avance más. No queriendo retirarse, estableció una base a lo largo de Little Sugar Creek, justo al sur de una posada llamada Elkhorn Tavern, y comenzó a buscar comida.

Mientras tanto, Van Dorn desarrolló planes ambiciosos para barrer Misuri, capturar San Luis y amenazar las operaciones sindicales en Kentucky. Su primera orden de trabajo fue expulsar a Curtis de Arkansas. El 4 de marzo de 1862, Van Dorn partió hacia el norte con aproximadamente 16.000 soldados. Su plan era avanzar hacia el norte lo más rápido posible y sorprender al ejército disperso de Curtis antes de que tuviera tiempo de concentrarse. Después de tres días de marcha forzada a través del duro clima invernal, los Confederados se acercaron a la posición de Curtis. Los soldados rebeldes tenían frío, hambre y agotamiento, pero Van Dorn presionó el ataque.

Al enterarse del avance de Van Dorn, Curtis concentró a los 10.500 soldados bajo su mando y estableció una fuerte posición defensiva en Pea Ridge, que corre en dirección este-oeste justo al norte de Sugar Creek. Al ver que un ataque frontal no tendría sentido, Van Dorn marchó con todo su ejército alrededor de Pea Ridge en la retaguardia de Curtis en la noche del 6 de marzo. Luego dividió su fuerza en dos columnas. Van Dorn ordenó a una columna, comandada por el General de Brigada Ben McCulloch, que rodeara el extremo oeste de la cresta. Mientras tanto, Van Dorn lideró la otra columna alrededor del extremo este para atrapar a los federales en el medio. Atacando desde la retaguardia en cada flanco, el plan de Van Dorn consistía en forzar a los Yankees a salir de Pea Ridge y derrotarlos mientras se retiraban hacia Sugar Creek.

El asalto del 7 de marzo tuvo un mal comienzo para los rebeldes. Los retrasos ralentizaron las dos columnas confederadas y al amanecer, los exploradores de la Unión habían detectado ambas amenazas. Curtis usó el tiempo para dar la vuelta a su ejército para enfrentarse a los atacantes rebeldes. Las fuerzas federales mataron a McCulloch poco después de que la acción comenzara. El general de Brigada James McIntosh asumió el mando de la columna, pero los soldados enemigos dispararon y mataron poco tiempo después. La muerte de los dos generales destrozó la estructura de mando confederada, y los oficiales superiores restantes no pudieron organizar un ataque efectivo en el caos resultante.

A la columna de Van Dorn le fue mucho mejor, haciendo retroceder a las fuerzas de la Unión durante todo el día. Sin embargo, los federales no se rompieron, y al anochecer, los rebeldes se estaban quedando sin municiones. Durante la noche, Curtis cambió la mayor parte de su ejército para lidiar con la columna de Van Dorn. Al día siguiente (8 de marzo), Curtis usó su artillería superior para expulsar a los Confederados del campo de batalla. Al mediodía, los federales habían ganado la batalla obligando a Van Dorn a retirarse más profundo en Arkansas.

Comandante de Departamento y Distrito

Después de la derrota confederada en la Batalla de Pea Ridge, Van Dorn trasladó los restos de su Ejército andrajoso del Oeste a través del río Misisipi para apoyar a las fuerzas confederadas concentrándose para detener el avance del General Ulysses S. Grant sobre Vicksburg. Después de participar en la evacuación del General P. G. T. Beauregard de Corinto, Misisipi, en mayo, los oficiales confederados nombraron a Van Dorn comandante del Departamento del Sur de Misisipi y el Este de Luisiana el 20 de junio de 1862. El 2 de julio, lo nombraron comandante del Distrito del Misisipi, Departamento # 2, donde mejoró las defensas alrededor de Vicksburg. En agosto, Van Dorn ordenó una desafortunada expedición para recuperar Baton Rouge, perdiendo al acorazado confederado Arkansas durante el encuentro.

Comandante del Ejército del Oeste de Tennessee

Después del revés en Baton Rouge, el 11 de septiembre de 1862, el Presidente Confederado Jefferson Davis ordenó a Van Dorn que marchara al este de Vicksburg y se uniera al Ejército del Oeste, entonces comandado por el General Sterling Price. Davis ordenó a Van Dorn que asumiera el mando de la fuerza combinada, rebautizada como Ejército del Oeste de Tennessee. Las dos fuerzas se unieron en Ripley, Misisipi, el 28 de septiembre de 1862, y Van Dorn urdió un plan para recapturar Corinto, Misisipi, que los Confederados habían evacuado en mayo.

Segunda Batalla de Corinto

Mientras Van Dorn movía su ejército hacia Corinto, el General de la Unión Ulises S. Grant telegrafió al General William S. Rosecrans, que estaba a cargo de las fuerzas alrededor de la ciudad para prepararse para un ataque. En la mañana del 3 de octubre, los Rosecranos enviaron tres divisiones a los antiguos fosos de fusileros confederados al noroeste de la ciudad para prepararse para el asalto esperado.

Temprano en la mañana del 3 de octubre, Van Dorn puso a su ejército en línea y atacó las fortificaciones federales exteriores. A pesar de los preparativos de Rosecrans, el ataque rebelde tuvo éxito. Empujaron constantemente a los Yankees hacia atrás y abrieron una brecha en la línea de la Unión, llevando a sus adversarios de vuelta a su línea de defensa interna. A medida que se acercaba la noche, Van Dorn canceló el asalto, confiando en que podría terminar el trabajo por la mañana.

Durante la noche, Rosecrans reagrupó a sus soldados. Cuando comenzó la lucha del segundo día, la artillería de la Unión barrió el campo, causando graves bajas a los rebeldes. Sin embargo, los Confederados continuaron avanzando, capturando dos baterías federales. Unos pocos rebeldes entraron en Corinto, pero los soldados de la Unión rápidamente los hicieron retroceder. Por la tarde, después de sufrir pérdidas sustanciales, el asalto confederado se desarrolló. Los soldados de Rosecrans comenzaron a hacer retroceder a los Rebeldes, expulsando a los Confederados del campo de batalla. Rosecrans decidió no perseguir a los rebeldes en retirada hasta el día siguiente, permitiendo que el ejército derrotado de Van Dorn escapara.

Relevado del Mando

Tras la Segunda Batalla de Corinto, un tribunal de investigación investigó la actuación de Van Dorn. The judges acquitted him of all charges, but officials relieved him of his district command. En octubre de 1862, el Presidente Davis puso al Teniente General John C. Pemberton a cargo del Ejército de Misisipi y el Departamento de Misisipi y Luisiana Oriental. Pemberton reorganizó su ejército y puso a Van Dorn a cargo de sus fuerzas de caballería.

Incursión en Holly Springs

El 20 de diciembre de 1862, Van Dorn logró su mayor éxito militar, liderando una incursión en el depósito de suministros de Ulysses S. Grant en Holly Springs, Misisipi. Los soldados de Van Dorn sorprendieron a los soldados federales en un ataque matutino que tomó 1.500 prisioneros y destruyó suministros sindicales por valor de más de 1,5 millones de dólares. En enero de 1863, después del impresionante éxito en Holly Springs, los oficiales confederados promovieron a Van Dorn a comandante del cuerpo de caballería en el Departamento de Misisipi y Luisiana Oriental.

Ejército de Tennessee

El 25 de febrero de 1863, los oficiales rebeldes enviaron a Van Dorn y su caballería al Centro de Tennessee. Se unió al Ejército de Tennessee del General Braxton Bragg, y Bragg lo asignó para proteger el ala izquierda del ejército. El 5 de marzo, los 300 soldados de Van Dorn derrotaron a casi 2.000 soldados de la Unión comandados por el coronel John Colburn en la Batalla de la Estación Thompson en el Condado de Williamson, Tennessee. Dos semanas más tarde, el 16 de marzo, Bragg nombró a Van Dorn al mando del cuerpo de caballería del Ejército de Tennessee.

Asesinado

A lo largo de su carrera en el ejército, Van Dorn desarrolló una reputación como mujeriego. Supuestamente, entre las muchas conquistas de Van Dorn estaba Martha Goodbread, con quien tuvo tres hijos durante sus años en Texas. El 7 de mayo de 1863, los coqueteos de Van Dorn lo alcanzaron. El Dr. James Bodie Peters creía que Van Dorn seguía con su esposa. El esposo agraviado visitó a Van Dorn en su cuartel general en Spring Hill, Tennessee. Mientras el general estaba sentado escribiendo en su escritorio, Peters le disparó en la nuca. Algunos relatos dicen que Van Dorn murió instantáneamente; otros afirman que se quedó varias horas antes de pasar. Independientemente de los detalles, Van Dorn murió ese día a manos de un marido celoso en lugar de en el campo de batalla donde buscaba fama y gloria.

El cuerpo de Van Dorn fue enterrado temporalmente en la propiedad de la familia de su esposa en Mount Vernon, Alabama, porque su ciudad natal de Port Gibson, Misisipi, estaba en manos federales. En noviembre de 1899, la hermana de Van Dorn, Emily Miller, desenterró y volvió a enterrar el cuerpo de su hermano en el Cementerio Wintergreen de Port Gibson, donde ahora descansa.

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