Especies fósiles: ¡No Solo Plagas!

Recientemente preparé dos especímenes que son ejemplos de especies fósiles. Aunque esta palabra es similar a» fósil «(ambas palabras se derivan de la palabra latina fossa, que significa» zanja»), los animales fósiles no son restos que se han conservado en la roca, sino que en realidad son animales que están adaptados para excavar y vivir bajo tierra. Muchas personas consideran que estas especies en particular son plagas, pero son animales muy interesantes: el Topo de patas anchas (Scapanus latimanus) y la Ardilla de bolsillo de Botta (Thomomys bottae).

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Ambas especies tienen características fósiles típicas: ojos y oídos reducidos (menos áreas para que entre la suciedad) junto con garras grandes para excavar.

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El Topo de patas Anchas pertenece a la familia Talpidae, una familia insectívora que está estrechamente relacionada con las musarañas (Soricidae). Los lunares son completamente subterráneos, lo que significa que viven completamente bajo tierra. Sus patas delanteras están hechas para excavar y se giran permanentemente hacia afuera para ayudar a alejar la suciedad de ellas. Debido a su vida subterránea, sus ojos son muy pequeños y no tienen oídos externos, lo que significa que dependen de su sentido del tacto de su cara, piernas y cola. Comen gusanos e insectos que encuentran en la tierra. Es difícil encontrar una foto de un topo vivo, ya que pasan la mayor parte del tiempo bajo tierra. Esta foto es de un Topo europeo vivo, que tiene las mismas características que nuestro Topo de patas anchas.

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La ardilla de bolsillo de Botta es típicamente la pesadilla de los jardineros. Roedor herbívoro, la ardilla come plantas tirándolas a madrigueras por sus raíces. Obviamente, esto no es útil cuando se trata de mantener floreciente el jardín, pero los animales de madriguera en realidad ayudan a airear el suelo. Los topos tienen ojos un poco más grandes que los lunares y tienen pequeñas orejas externas (las orejas de este espécimen en particular eran de 9 mm), pero todavía tienen garras grandes que ayudan a excavar.

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De un post anterior que escribí sobre cráneos de mamíferos, puedes ver que los cráneos de estos dos animales son completamente diferentes: los topos tienen cráneos más planos y alargados con filas de dientes afilados (para comer gusanos e insectos), mientras que los topos tienen cráneos típicos de roedores con dos incisivos agrandados (para cortar plantas, con molares para descomponer el material vegetal.)

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Si bien estos mamíferos fósiles pueden parecer plagas en su jardín, recuerde que cada uno de ellos tiene propósitos específicos y cumple funciones ambientales importantes. Si siente que tiene que quitar los de su jardín, por favor no use venenos. Estos productos químicos tóxicos pueden abrirse camino en la cadena alimenticia y matar depredadores más grandes como serpientes, halcones, búhos e incluso gatos domésticos. No querrías que alguien envenenara tu comida, así que no le hagas lo mismo a la vida silvestre.

La próxima vez que vea evidencia de un animal fósil, piense en todas las adaptaciones únicas que tienen para vivir bajo tierra, y trate de apreciarlos por lo que son: ¡animales geniales!.

Laura Wilkinson

Asistente Curatorial y Preparadora de Muestras

Ornitología & Mamología

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