Expresiones Moleculares: Ciencia, Óptica y Tu Cronología-Ernst Ruska

Ernst August Friedrich Ruska
(1906-1988)

El ingeniero alemán Ernst Ruska diseñó y construyó el primer microscopio electrónico, un dispositivo que superó con creces las capacidades de resolución anteriores y permitió a los científicos ver cosas demasiado pequeñas para ser vistas con un microscopio de luz. Fue galardonado con el Premio Nobel de Física en 1986 por la hazaña, un honor que compartió ese año con Heinrich Rohrer y Gerd Binnig, quienes co-desarrollaron el microscopio de túnel de barrido.Nacido el 25 de diciembre de 1906 en Heidelberg, Alemania, Ruska era hijo de un profesor de estudios asiáticos y el quinto de siete hijos. Muchos de sus parientes más cercanos eran académicos y sus padres creían que él también podría seguir ese camino. Estudió en la Universidad Técnica de Múnich de 1925 a 1927 y luego se trasladó a Berlín para asistir a la Universidad Técnica ubicada allí. Mientras aún estaba matriculado en la escuela, Ruska comenzó a sentar las bases para el logro que sería su legado. Bajo la tutela del Dr. Max Knoll, Ruska desarrolló un interés en la idea de la microscopía electrónica. Al darse cuenta de que los microscopios ópticos estaban limitados por la longitud de onda de los haces de luz utilizados para ver una muestra, Ruska determinó que, dado que los electrones tienen longitudes de onda mucho más cortas que la luz, podrían usarse para obtener un mayor poder de resolución.

En 1931, trabajando en estrecha colaboración con Knoll, Ruska construyó la primera lente de electrones, un electroimán que podía enfocar un haz de electrones, como si fuera luz. Usando varias lentes de este tipo, fue capaz de construir un prototipo de microscopio electrónico, aunque con solo la capacidad de magnificar 17 veces. Sin embargo, había demostrado que la tarea era posible y continuó mejorando su diseño. En 1933, el microscopio electrónico de Ruska, denominado microscopio de transmisión, era mucho más potente. El instrumento funcionaba pasando electrones a través de una delgada porción de la muestra a estudiar, que luego se desviaban a una emulsión de película fotográfica o se proyectaban en una pantalla fluorescente, generando una imagen con gran aumento. De hecho, el dispositivo era capaz de aumentar las muestras hasta 10 veces más que un microscopio de luz contemporáneo.

Para construir una versión comercial de su microscopio, Ruska se vio obligado a abandonar brevemente el mundo académico y adentrarse en la industria privada. Se unió a la compañía Siemens como ingeniero eléctrico en 1937 y la compañía lanzó su primer microscopio electrónico comercializable, basado en el diseño de Ruska, en 1939. Ruska continuó una asociación con la compañía hasta 1955, pero al mismo tiempo ocupó varios puestos académicos. Después de dejar Siemens, se convirtió en director del Instituto de Microscopía Electrónica del Instituto Fritz Haber, cargo que ocupó hasta 1972.

Cuando Ruska fue galardonado con el Premio Nobel en 1986, el Comité describió su microscopio electrónico como una de las innovaciones más importantes del siglo XX. En ese momento, las mejoras adicionales del dispositivo lo habían hecho capaz de aumentar un objeto hasta 1,000,000 veces su tamaño original. Un elemento básico en los laboratorios de nivel superior, el microscopio electrónico ha hecho posible que los científicos estudien estructuras minúsculas, como virus, proteínas e incluso átomos. Aunque Ruska falleció dos años después de recibir el prestigioso premio, su trabajo continúa teniendo un efecto duradero en la ciencia y la humanidad.

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