Hoja informativa: Beneficios de la Biotecnología Alimentaria

Con una población mundial en constante crecimiento y el aumento de los precios de los alimentos, la tarea de alimentar al mundo se volverá más desafiante y es solo una razón para capitalizar los beneficios de la biotecnología. La biotecnología alimentaria puede ayudarnos a superar este desafío. El uso de plantas biotecnológicas puede producir más alimentos en menos tierras, al reducir la cantidad de cultivos perdidos a causa de enfermedades y plagas. Puede reducir las emisiones de CO2 del proceso agrícola, la cantidad de pesticidas utilizados para producir alimentos y, en el futuro, la cantidad de agua necesaria para cultivar. Los investigadores también están buscando continuamente formas de mejorar el valor nutricional de los alimentos. Esta hoja informativa examinará cómo la biotecnología aporta estos beneficios y qué significan para el medio ambiente, el consumidor y el agricultor.

¿Qué es la Biotecnología Alimentaria?
La biotecnología alimentaria moderna aumenta la velocidad y la precisión con que los científicos pueden mejorar las características de los alimentos y las prácticas de producción. Durante siglos antes del desarrollo de esta tecnología, los agricultores han pasado generaciones cruzando plantas o animales para obtener los rasgos beneficiosos específicos que estaban buscando y evitar los rasgos que no querían. El proceso no solo requirió mucho tiempo y esfuerzo, sino que el resultado final dista mucho de estar garantizado. Hoy en día, la biotecnología de los alimentos utiliza el conocimiento de la ciencia de las plantas y la genética para promover esta tradición. Mediante el uso de la biotecnología moderna, los científicos pueden mover genes para obtener rasgos valiosos de una planta a otra. Este proceso produce beneficios ambientales y económicos tangibles, que se transmiten al agricultor y al consumidor1.

La biotecnología agrícola beneficia al medio ambiente
La protección del medio ambiente es un ámbito en el que la biotecnología desempeña un papel importante. Los científicos están utilizando la biotecnología para mejorar el proceso de producción de alimentos con el fin de que sea más respetuoso con el medio ambiente. Por ejemplo, ciertos alimentos biotecnológicos están diseñados para ser resistentes a plagas y enfermedades. Esto permite a los agricultores usar menos productos químicos, como pesticidas y herbicidas, mientras mantienen un cultivo saludable y de alto rendimiento. La reducción en el uso de productos químicos es beneficiosa para el agua y la vida silvestre, así como para aquellos consumidores que pueden preocuparse por ingerir productos químicos cuando comen frutas y verduras.

Otra ventaja importante para los cultivos biotecnológicos es que requieren menos labranza, o arado, para controlar las malas hierbas, ya que muchos se modifican para ser inherentemente resistentes a los herbicidas, que se pueden usar de manera más selectiva. El uso de labranza de conservación, donde gran parte o la totalidad de los residuos de los cultivos se dejan en el campo y la labranza se reduce o elimina, ayuda a conservar el agua de la lluvia y el riego, aumenta la absorción de agua, limita la erosión y la compactación del suelo y crea un suelo más saludable. Todos estos beneficios ayudan a maximizar el rendimiento de los cultivos y minimizar el consumo de agua2. Además, la labranza de conservación libera menos dióxido de carbono, o CO2, en el medio ambiente en comparación con la labranza convencional y ayuda a mantener hábitats beneficiosos para insectos, aves y otros animales3. Por último, la biotecnología puede ayudar a limitar la deforestación. Esto se debe al hecho de que los cultivos biotecnológicos producen un mayor rendimiento y, por lo tanto, requieren menos superficie para producir la misma cantidad de producto. Además, los investigadores están trabajando en rasgos de cultivo modificados, como la resistencia a la sequía, para ayudar a cultivar alimentos en áreas menos cultivables.

La biotecnología Agrícola Proporciona Beneficios a los Consumidores Ahora y en el futuro
La biotecnología alimentaria puede beneficiar al consumidor de dos maneras principales: ayudando a cultivar más alimentos en menos tierras y a través de nuevos alimentos mejorados nutricionalmente. En julio de 2008, había más de veinte productos biotecnológicos alimentarios diferentes en el mercado y muchos más estaban en desarrollo. La mayoría de los productos disponibles en la actualidad tienen rasgos de crecimiento modificados, como resistencia a plagas y enfermedades, que pueden ayudar a prevenir la pérdida de cultivos y, por lo tanto, ayudar a cultivar más alimentos.

Los alimentos biotecnológicos mejorados nutricionalmente son actualmente un área importante de investigación que ya ha producido algunos productos prometedores. Los ejemplos incluyen aceites de cocina con perfiles de ácidos grasos únicos y menos del uno por ciento de grasas trans y maíz con concentraciones más altas de aminoácidos, ciertos aceites y minerales ideales para la alimentación animal. Además, muchos productos en desarrollo están siendo diseñados para conferir beneficios nutricionales, como el nuevo «arroz dorado», que contiene betacaroteno y hierro añadidos. Los científicos están llevando a cabo investigaciones sobre formas de elaborar alimentos, como la soja y los cacahuetes, con menos alérgenos, eliminando las proteínas ofensivas que causan la mayoría de las reacciones alérgicas en las personas. También están en desarrollo frutas y verduras con niveles más altos de nutrientes, como vitaminas, minerales y proteínas4. Estos alimentos biotecnológicos de segunda generación prometen proporcionar a los consumidores productos que se mantienen frescos por más tiempo, contienen menos alérgenos y tienen niveles más altos de grasas saludables, como los ácidos grasos omega-3, al tiempo que siguen teniendo las características de crecimiento de primera generación, que dan lugar a cultivos resistentes y de alto rendimiento.

¿Es probable que los consumidores coman alimentos biotecnológicos? Según la Biotecnología Alimentaria de 2008 del IF: Un estudio de las Tendencias de Consumo en Estados Unidos, la mayoría (53 por ciento) de los consumidores tiene impresiones neutrales de la biotecnología vegetal. La mayoría compraría alimentos producidos a través de la biotecnología para obtener beneficios específicos, como proporcionar grasas más saludables (78 por ciento), como Omega-3, reducir las grasas trans (76 por ciento) y saturadas (75 por ciento); y hacer que los alimentos tengan un mejor sabor o sean más frescos (67 por ciento).

La biotecnología agrícola tiene un impacto positivo en el bienestar de los agricultores, tanto en los Estados Unidos como en los países en desarrollo. Los cultivos biotecnológicos permiten a los agricultores obtener beneficios económicos y, al mismo tiempo, permiten a los agricultores cultivar de una manera más sostenible. Con el aumento de los precios de los alimentos y el crecimiento de la población mundial, el aumento del rendimiento de los cultivos gracias a la biotecnología agrícola proporciona importantes beneficios económicos, sociales y ambientales. Un estudio publicado en 2005 por el Centro Nacional de Política Alimentaria y Agrícola encontró que las plantas biotecnológicas mejoradas para resistir herbicidas e insectos ayudaron a los agricultores estadounidenses a reducir sus costos de producción anuales en 1 1.4 mil millones, lo que contribuye a un aumento de los beneficios netos de 2 2 mil millones5. Las variedades de cultivos biotecnológicos que están diseñadas para prosperar incluso cuando se cultivan en condiciones duras, como calor o frío severos, inundaciones o sequías, y los suelos con altos niveles de sal o metales permiten a los agricultores experimentar una disminución de la tasa de pérdidas de cultivos durante situaciones, como una sequía, que históricamente han tenido enormes costos financieros para los agricultores.

En los países en desarrollo, el Banco Mundial estima que más de la mitad de la fuerza de trabajo está empleada en el sector agrario6. Un mayor rendimiento de los cultivos puede aumentar los ingresos de los agricultores pobres y alimentar a más personas en estos países. Las semillas biotecnológicas permiten a los agricultores aumentar su productividad agrícola y proporcionar un cultivo de mayor calidad, lo que, a su vez, se traduce en mayores ingresos. Este ciclo conduce en última instancia a un suministro de alimentos más consistente que ayuda a estimular las economías locales. Por ejemplo, el algodón biotecnológico resistente al a menudo devastador insecto de la lombriz intestinal aumentó los rendimientos en un 29 por ciento en la India y contribuyó a un aumento del 78 por ciento en los ingresos de muchos de los agricultores más pobres del país7.

La capacidad de cultivar más cultivos biotecnológicos en menos superficie también ayuda a los agricultores a ser buenos administradores de la tierra. La reducción del arado gracias a la biotecnología permite a los agricultores reducir significativamente el uso de combustible y las emisiones de gases de efecto invernadero. Los estudios muestran que los cultivos biotecnológicos han ahorrado a los agricultores 441 millones de galones de combustible a través de la reducción de las operaciones de combustible, lo que a su vez resultó en la eliminación de casi 10.2 millones de libras de emisiones de dióxido de carbono desde 1996. Esto equivale a retirar cuatro millones de automóviles de la carretera en un año8.

Mirando hacia el futuro de los Alimentos Biotecnológicos
A lo largo de los años, las actitudes hacia los alimentos biotecnológicos se han vuelto gradualmente más favorables a medida que las personas se dan cuenta de los beneficios ambientales, económicos y nutricionales que pueden impartir, y reconocen la seguridad de estos productos alimenticios con respecto a la salud humana y el medio ambiente. Además, a pesar de la reticencia ocasional de ciertos grupos ambientales, la creciente demanda de alimentos y biocombustibles en todo el mundo está acelerando la aceptación más amplia de los alimentos biotecnológicos en el mercado. A medida que se aprueban para la venta más y más productos elaborados a través de la biotecnología, los estigmas relacionados con la biotecnología continúan disminuyendo, a medida que aumenta la conciencia y los consumidores cosechan los beneficios de estos cultivos y alimentos mejorados.

Para obtener más Información sobre Biotecnología Alimentaria, Visite:

  • Centro de Seguridad Alimentaria de la FDA & Nutrición Aplicada http://www.cfsan.fda.gov/
  • Servicio de Inspección Fitosanitaria http://www.aphis.usda.gov
  • Agencia de Protección Ambiental http://www.epa.gov
  • Preguntas Y respuestas sobre Biotecnología Alimentaria
  • Biotecnología Alimentaria: Mejora de Nuestro Suministro de Alimentos
  • Documento de Antecedentes sobre Biotecnología Alimentaria
  • ¿Qué Hay Para Almorzar?»Video
  • Hoja Informativa sobre Prácticas Comunes de Producción de Alimentos
  • Hoja Informativa: Agricultura Sostenible: ¿Puede la Biotecnología Desempeñar un Papel?

1. Consejo Internacional de Información Alimentaria. Biotecnología Alimentaria: Mejora de Nuestro Suministro De Alimentos. Washington, D. C., julio de 2004

2. Fawcell, Richard y Dan Towery, «Conservation Tillage and Plant Biotechnology», Conservation Technology Information Center (2002), pág. 14.

3. Ibid, página 1 para los beneficios para la vida silvestre; páginas 9-10 para reducción de CO2; http://www.whybiotech.com/resources/factsheets_drought.asp. Accessed 9/8/08.

4. Canadian Produce Marketing Association. Biotecnología y Alimentos Modificados Genéticamente. 2004-2008.

5. Sankula, Sujatha. 2006. Quantification of the Impacts on U. S. Agriculture of Biotechnology-derived Crops Planted in 2005 (Resumen ejecutivo), National Center for Food and Agricultural Policy.Economía.

6. Consejo Internacional de Información Alimentaria. Food & Agricultural Biotechnology: Health Impacts in Developing Nations. Washington, D. C. Noviembre 2007 https://foodinsight.org/Resources/Detail.aspx?topic=Food_Agricultural_Biotechnology_Health_Impacts_in_Developing_Nations_CPE_Program

7. James, C. 2004. Previo: Situación mundial de los cultivos Transgénicos Comercializados: 2004. Resúmenes ISAAA Nº 32. ISAAA: Ithaca, NY.

8. Brookes, Graham. 2006. Global Impact of Biotech Crops: Socio-Economic and Environmental Effects in the First Ten Years of Commercial Use. PG Economics.

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