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Gobernadora de Connecticut, 1975-1980

Nacido: 10 de mayo de 1919, Windsor Locks, Connecticut
Universidad: Mount Holyoke College, 1940; Maestría en Artes, 1942
Partido Político: Demócrata
Oficinas: Cámara de Representantes de Connecticut, 1952-1957
Connecticut Secretario de Estado, 1959-1971
Congreso de los Estados Unidos, 1971-1975
Gobernador de Connecticut, 1975-1980
Fallecido: 5 de febrero de 1981, Hartford, Connecticut Retrato de Ella Grasso

La elección de Ella Grasso en 1974 dio a Connecticut su primera gobernadora y su primera gobernadora de herencia italiana. Su elección también dio a la nación la primera mujer de cualquier estado en ser elegida gobernadora por derecho propio, sin haber corrido en el registro de un esposo que también había sido gobernador.

Nacida Ella Giovanna Oliva Tambussi, sus padres James y Maria (Oliva) Tambussi eran inmigrantes italianos que valoraban mucho la educación y le hicieron posible asistir a escuelas privadas. Asistió a la Escuela St. Mary’s, Windsor Locks y la Escuela Chaffee en Windsor y ganó una beca para el Mount Holyoke College, donde recibió una licenciatura en 1940 y una maestría en economía y sociología en 1942. Convencida por sus experiencias educativas de que debía ingresar al servicio público, Grasso sirvió en la Comisión de Mano de Obra de Guerra de Connecticut durante la Segunda Guerra Mundial. En 1942, se casó con Thomas Grasso. La pareja tuvo dos hijos, Susanne y James.

El trabajo de Grasso para el Partido Demócrata de Connecticut comenzó en 1943. Fue elegida para la Cámara de Representantes de Connecticut por su ciudad natal de Windsor Locks en 1952 y reelegida en 1954, sirviendo hasta 1957. Dos años más tarde se convirtió en Secretaria de Estado de Connecticut, ocupando ese puesto durante 12 años, más que cualquier Secretario de Estado desde 1835. En 1970, Grasso se postuló para el sexto escaño del Distrito del Congreso vacante por el republicano Thomas Meskill, que se postulaba para gobernador. Derrotó al candidato republicano Richard Kilborn en esa elección y fue reelegido en 1972. Sirvió en el Comité de Asuntos de Veteranos de la Cámara de Representantes y en el Comité de Educación y Trabajo de la Cámara de Representantes.

Acostumbrada a una influencia considerable en su estado natal, Grasso estaba frustrada con un sistema en Washington que dejaba a los nuevos legisladores virtualmente impotentes y en 1974 era receptiva a la idea de desafiar a Meskill en la carrera gubernatorial. Su principal oponente dentro del Partido Demócrata fue Robert Killian de Hartford, el Fiscal General del Estado, pero la victoria de Grasso sobre Killian por un margen de casi 2.000 votos en las primarias de Hartford impulsó su candidatura. Aunque su relación con Killian era incómoda, como medida unificadora, Grasso aceptó el plan de compromiso del presidente del Partido Demócrata, John Bailey, para colocar a Killian en la lista de candidatos como su compañero de fórmula. El futuro gobernador William A. O’Neill fue su director de campaña. Los republicanos nominaron al representante estadounidense Robert Steele, Jr. para oponerse a Grasso, pero ganó por 203.321 votos. Su victoria en las elecciones de noviembre no solo fue parte de un barrido completo de la oficina estatal por parte de los demócratas, sino que también ganaron el control de la Asamblea General.

Ella Grasso asumió el cargo en enero de 1975 y casi de inmediato adquirió la imagen de un «cliente duro». Sus antecedentes como gobernadora demuestran un enfoque práctico en la administración de su oficina. Era adicta al trabajo y esperaba que su personal actuara con la misma dedicación e intensidad; a veces llamaba al personal temprano en la mañana para llevarlos al Capitolio inmediatamente para una reunión.

Inicialmente se enfrentó a problemas similares a los que enfrentó el gobernador Meskill cuando asumió el cargo cuatro años antes. Heredó una deuda de setenta millones de dólares de la saliente administración Meskill, lo que la obligó a hacer algunos movimientos austeros e impopulares. Sin fondos para llevar a cabo los programas sociales que había prometido en su campaña, optó por moverse lentamente y ofreció solo unos pocos programas legislativos durante su primer año en el cargo. Se aprobó legislación para ayudar a los consumidores, y la Ley de Libertad de Información de Connecticut se convirtió en ley. El impuesto a las ventas se elevó al siete por ciento. Sin embargo, el déficit presupuestario creció, pero, siguiendo las directrices del presidente del Partido Demócrata, John Bailey, continuó oponiéndose a la implementación de un impuesto estatal a la renta. Grasso convocó una sesión especial de la legislatura en diciembre de 1975 y propuso aprovechar el Fondo para Veteranos y requerir que los empleados estatales trabajaran más horas por el mismo salario. Cuando la Asamblea General se negó a cooperar con sus propuestas, Grasso despidió a 505 empleados estatales justo antes de Navidad. Su imagen pública se desplomó.

En 1976, Connecticut comenzó su Lotería Estatal. Esto, junto con los aumentos en el impuesto estatal a la gasolina, una economía mejorada y el uso juicioso de los fondos estatales, finalmente le dio a Connecticut un superávit presupuestario. Como resultado, la mayoría de los empleados estatales despedidos volvieron a ser contratados. Ella Grasso todavía sufría de una imagen negativa, pero su capacidad para equilibrar el presupuesto, combinada con el aumento de la ayuda a las ciudades y pueblos y la reducción de algunos impuestos comerciales, mejoró la percepción pública de ella.

En la escena política nacional, el nombre de Grasso fue mencionado como un posible candidato a Presidente o Vicepresidente en las elecciones de 1976. Una de las primeras partidarias de Henry «Scoop» Jackson, se ahorró una considerable vergüenza política al cambiar su apoyo a Jimmy Carter en junio de 1976. Grasso copresidió la Convención Nacional Demócrata en julio. Circulaban rumores de que Carter nombraría a Grasso para su gabinete o como Embajadora en Italia, pero Grasso ya había anunciado su intención de postularse para otro mandato como gobernadora.

En febrero de 1978, una tormenta de nieve golpeó Connecticut y paralizó el estado durante días. Grasso fue a la Armería Estatal y se interesó personalmente en las operaciones para ayudar a los ciudadanos de Connecticut a recuperarse, y su popularidad se disparó. El público ahora creía que no solo tenía un político, sino una mujer proactiva, cariñosa y compasiva como gobernadora. Al mismo tiempo, Grasso intentó minimizar el stock político del Vicegobernador Robert Killian al no asignarle un papel sustantivo durante la crisis. Ese verano, los demócratas nominaron a William A. O’Neill como su candidato a Vicegobernador en el boleto con Ella Grasso. La nueva imagen de Grasso como» Madre Ella » la ayudó a ganar fácilmente la reelección en 1978, derrotando al contrincante republicano Ronald Sarasin por 190.793 votos. Esta enorme victoria fue un testimonio tanto de su astucia política como de su ahora inmenso atractivo.

Grasso estaba al mando al comienzo de su segundo mandato. Los demócratas leales controlaban ambas cámaras. El gran superávit continuó, y pudo aumentar el gasto social en algunas de las áreas prometidas anteriormente. El Programa de Acción Urbana de Grasso destinó fondos a las necesidades de las zonas empobrecidas del estado, con dinero destinado a la vivienda, el transporte público, las guarderías y los ancianos. Sin embargo, a finales de la década de 1970 se caracterizó por una crisis del petróleo que dañó la economía del estado y requirió ayuda estatal para la calefacción de los pobres en el invierno. Esto, y el aumento de los costos operativos del gobierno estatal, obligó a Grasso a pedir un aumento de impuestos por primera vez en varios años. La escasez de gasolina en el verano de 1979 también puso a prueba sus habilidades de liderazgo. Se instituyó un sistema manejable de racionamiento par/impar basado en el número de matrícula para facilitar el acaparamiento y las largas colas. Abrió un centro de gasolina de emergencia en la Armería Estatal.

A nivel nacional, Grasso fue uno de los primeros gobernadores llamados a Camp David para discutir temas de energía y fue mencionado como un posible compañero de fórmula en la campaña de reelección de Carter en 1980. Pero la condición económica de Connecticut y la salud personal de Grasso empeoraron en 1980. El aumento de los costos de la energía y el aumento del desempleo contribuyeron a una brecha de ingresos de 128 millones de dólares. Grasso no tuvo más remedio que pedir un aumento en el impuesto a las ventas al siete por ciento y medio, uno de los más altos de la nación, así como aumentos en otros impuestos. En marzo le diagnosticaron cáncer, y su condición empeoró a medida que avanzaba el año. Consciente de que su cáncer se estaba extendiendo, preocupada por su servicio a la gente de Connecticut, y sintiendo que no podía funcionar como gobernadora de la manera que la gente de Connecticut se merecía, Grasso anunció a principios de diciembre que renunciaría al cargo. Su renuncia entró en vigor el 31 de diciembre de 1980, y el Vicegobernador William A. O’Neill fue juramentado inmediatamente para reemplazarla. Joseph Fauliso, Presidente Pro Tempore del Senado, prestó juramento como Vicegobernador.

Ella Grasso murió en el Hospital Hartford el 5 de febrero de 1981. Su cuerpo yacía en el Capitolio del Estado durante 24 horas, donde fue llorada por el público y los políticos de ambos partidos. Fue enterrada en el Cementerio de Santa María en Windsor Locks.

El pueblo de Connecticut ha honrado las contribuciones del Gobernador Grasso al estado de varias maneras. Calles en varias comunidades de Connecticut recibieron su nombre, incluida la autopista Ella Grasso (Ruta 75) en Windsor Locks. Las instalaciones estatales en Groton y Stratford llevan su nombre. Grasso recibió uno de los más altos honores que el Estado de Connecticut podía otorgar cuando se colocó una estatua de ella financiada con fondos privados en un nicho sobre el pórtico sur del edificio del Capitolio. Solo las estatuas de los líderes más ilustres de Connecticut están en los nichos, y la estatua de Ella Grasso fue la primera de una mujer en ser colocada así.

El lugar de nacimiento de Ella Tambussi Grasso en Windsor Locks sigue en pie, junto con dos casas que poseía allí. Todos están en manos privadas.

Bibliografía

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Grupo de Registros de Archivos Estatales 5, Registros de la Gobernadora, Gobernadora Ella T. Grasso. Consulte las Reglas y Procedimientos para los Investigadores Que Utilizan Registros de Archivo y Materiales de Colecciones Seguras.

Otras Instituciones con Colecciones Relevantes

Documentos de Ella T. Grasso en los Archivos y Colecciones Especiales de Mount Holyoke College
8 Dwight Hall
50 College St.
South Hadley, MA 01075
Teléfono: (413) 538-2013

Retrato

Herbert E. Abrams pintó este retrato de la gobernadora Ella Grasso después de su muerte. Es de 40 «x 46» en su marco y se dio a conocer el 10 de mayo de 1983 en una ceremonia a las 11 a.m.

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