Mito del Desierto de alimentos de Nueva York

Para fomentar un «sistema alimentario sostenible y resistente», el ayuntamiento de Nueva York ha propuesto un programa municipal de subsidios agrícolas de 5 5 millones, bajo el cual la ciudad compraría servidumbres de desarrollo en el Valle del Hudson. De esta manera, el consejo planea ayudar a alimentar a «3 millones de neoyorquinos liv en vecindarios sin supermercados adecuados».»Es alarmante considerar que Nueva York podría sufrir una escasez de alimentos tan aguda que el gobierno municipal debe establecer su propia cadena de suministro agrícola. De hecho, según el consejo, 1,4 millones de neoyorquinos padecen «inseguridad alimentaria», lo que indica un fracaso masivo de los mercados para responder a esta necesidad más básica.

Pero, ¿es cierto? Si es difícil conciliar la idea de que la ciudad de Nueva York tiene, simultáneamente, condiciones de hambre y una «epidemia» de obesidad en los mismos vecindarios y entre las mismas personas, es porque el debate contemporáneo sobre la disponibilidad de alimentos tiende a ignorar la elección individual (y el gusto). El paternalismo y el meneo de dedos disfrazados de ciencia distorsionan el argumento sobre cómo y qué comen los pobres. Por ejemplo, la idea de» desiertos alimentarios», que es lo que el consejo quiere decir cuando se refiere a vecindarios sin supermercados adecuados, se ha convertido en una perogrullada entre los liberales preocupados por los hábitos alimenticios urbanos. La Primera Dama Michelle Obama, por ejemplo, ha hecho de su eliminación una de sus principales prioridades. Y de hecho, algunas áreas en todo el país, especialmente en las regiones rurales, carecen de buenas tiendas de comestibles.

Sin embargo, pocos de estos están en la ciudad de Nueva York. Según el Departamento de Agricultura, que originó el término, dos áreas pequeñas en Staten Island califican como desiertos alimentarios, lo que significa que al menos un tercio de los residentes locales viven a una milla o más de una tienda de comestibles que vende alimentos frescos. El resto de la ciudad, concluye el departamento, está razonablemente bien servida.

La ciudad ha desarrollado sus propias medidas de desiertos alimentarios, lanzando mapas que muestran vastas franjas de Nueva York supuestamente desprovistas de supermercados. Sin embargo, al hacer referencias cruzadas a estos gráficos de desierto de alimentos con Google Maps, se revelan tiendas de comestibles diseminadas por todos los vecindarios de la ciudad. Estos no son simplemente pequeños delis o bodegas que se etiquetan como «comestibles», sino supermercados legítimos, como Key Food, Associated o C-Town, que tienen secciones de carne, lácteos y productos agrícolas.

Nueva York también ha autorizado cientos de carritos de frutas y verduras bajo su programa Green Carts, que otorga franquicias baratas en vecindarios pobres. Para alentar a los beneficiarios de asistencia alimentaria a comprar productos frescos, la ciudad incluso ofrece máquinas EBT inalámbricas gratuitas a los vendedores de carritos verdes. La idea de que cientos de miles, o incluso millones, de neoyorquinos están a kilómetros de distancia de una manzana o un plátano es simplemente falsa. Incluso el New York Times ha reconocido que muchos barrios pobres tienen concentraciones más altas de comestibles y restaurantes de servicio completo que las áreas más ricas.

Los alarmistas del» desierto de alimentos » a menudo asumen que las altas tasas de obesidad, diabetes, enfermedades cardíacas, cáncer colorrectal y otras enfermedades entre los neoyorquinos afroamericanos y latinos pobres se deben a la falta de acceso a alimentos frescos y saludables. Estas comunidades, según el pensamiento, no tienen otra opción que comer comida rápida frita o comida chatarra muy procesada, comprada en tiendas, llena de azúcar y grasas baratas. Si solo la col rizada, la quinua y los panes integrales que se venden en los supermercados de lujo estuvieran disponibles en todas partes, los negros y latinos pobres podrían comer alimentos saludables.

Sin embargo, los estudios demuestran que las personas tienden a elegir los alimentos que comen a pesar de una mayor disponibilidad. «Las disparidades socioeconómicas sistemáticas en las compras de los hogares persisten después de controlar el acceso», escribe la economista Jessie Handbury de la Escuela Wharton. «Incluso en la misma tienda, los hogares más educados compran alimentos más saludables.»Los consumidores latinos en Washington Heights compran raíces con almidón como yautia, batata, name y mapuey, no porque no haya nada más disponible, sino porque los mercados locales responden a su demanda de estos tubérculos exóticos.

Mary Bassett, comisionada de salud de la Ciudad de Nueva York, desestima estos hallazgos. No debemos mirar la dieta a través de la lente de la elección personal o cultural, advierte. Bassett equipara la idea de malos hábitos o responsabilidad individual con el racismo al estilo del Ku Klux Klan de la década de 1920: «Pasamos de la inferioridad genética a decir que los negros toman malas decisiones.»Como lo ve Bassett», nadie dice, «Realmente prefiero un vecindario donde solo hay comida rápida disponible». . . Estas no son elecciones personales. Son una falta de elección.»Pero si los vecindarios de la ciudad de Nueva York, a excepción de los dos paquetes de Staten Island, de hecho ofrecen opciones, entonces culpar de los malos resultados de salud al racismo estructural no tiene sentido.

Los defensores del ayuntamiento para el programa de subsidios agrícolas argumentan que la ciudad debe ver el Valle de Hudson como un «cobertizo de alimentos» y comenzar a comprar derechos de desarrollo para garantizar un suministro de alimentos estable para el futuro. El esfuerzo es innecesario: la cadena de suministro de alimentos de Nueva York está impulsada por el mercado y es completamente robusta. Millones de toneladas de alimentos ingresan a la ciudad de Nueva York, suministrados por agricultores y distribuidores a mayoristas y minoristas, sin necesidad de que el gobierno sea un creador de mercado. ¿Y qué granjas propondría proteger la ciudad primero? ¿Participará Nueva York en un programa de Agricultura a gran escala, Apoyado por la Comunidad, con «partes» de la cosecha de la semana yendo a cada municipio? ¿Enviará la ciudad comisarios a Harry los kulaks locales sospechosos de retener alimentos para la venta en el mercado privado?

Tal vez cuando Nueva York haya dominado por completo algunas de las principales responsabilidades—educación, transporte, orden público—sus burócratas puedan graduarse para administrar el suministro de alimentos. Hasta entonces, solo deben aconsejar a sus constituyentes que eviten el almidón por la noche.

Seth Barron (@NYCCouncilWatch) bloguea sobre el Ayuntamiento de Nueva York en City Council Watch.

Foto de wdstock / iStock

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