Earl Van Dorn

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Jeunesse

Earl Van Dorn est né près de Port Gibson, Mississippi, le 17 septembre 1820. Il est le cinquième de neuf enfants et l’aîné de trois fils nés de Peter Aaron Van Dorn et Sophia Donelson Caffery. Le père de Van Dorn était un avocat formé à Princeton et juge de circuit dans le Mississippi. Sa mère était une nièce du président Andrew Jackson.

Cadet de l’Académie militaire des États-Unis

En 1838, Jackson obtint un poste pour Van Dorn à l’Académie militaire des États-Unis. Parmi les camarades de classe de Van Dorn se trouvaient les futurs sommités de la guerre de sécession William S. Rosecrans, Abner Doubleday, Richard H. Anderson, Lafayette McLaws et James Longstreet. Van Dorn aurait été un élève médiocre, doué en équitation et en sciences militaires. Il a obtenu son diplôme en 1842, classé 52e dans sa classe de 56 cadets.

Officier de l’Armée américaine

Après avoir obtenu son diplôme de West Point, l’armée brevette Van Dorn en tant que sous-lieutenant dans le 7th U.S. Infantry. Pendant les deux années suivantes, il sert à divers postes militaires en Alabama, en Floride et en Louisiane. Le 30 novembre 1844, les officiers de l’armée promurent Van Dorn au grade de sous-lieutenant.

Mariage

Le 23 décembre 1843, Van Dorn épouse Caroline Godbold, fille d’un important propriétaire de plantation de l’Alabama. Leur mariage a produit un fils, Earl Jr., et une fille, Olivia.

Guerre américano-mexicaine

En 1845, l’armée transféra Van Dorn was à Fort Brown, au Texas, en raison de problèmes avec le Mexique. Lorsque la guerre américano-mexicaine (1846-1848) commença, Van Dorn servit avec l’armée de Zachary Taylor à la bataille de Monterrey (21-23 septembre 1846). En 1847, les autorités le transférèrent à la force d’invasion de Winfield Scott et il participa au siège de Veracruz (9-29 mars 1847), à la bataille de Cerro Gordo (17-18 avril 1847), à la bataille de Contreras (19-20 août 1847), à la bataille de Churubusco (20 août 1847) et à la bataille de Chapultepec (13 septembre 1847). Au cours de son service au Mexique, les responsables de l’armée ont promu Van Dorn au premier lieutenant le 3 mars 1847, l’ont breveté capitaine le 18 avril 1847 (pour conduite courageuse et méritoire lors de la bataille de Cerro Gordo) et l’ont breveté major le 20 août 1847 (pour conduite courageuse et méritoire lors des batailles de Contreras et de Churubusco).

Blessé à la frontière

Après la guerre américano-mexicaine, Van Dorn sert à nouveau à divers postes dans le Sud. Le 3 mars 1855, l’armée le promut capitaine dans le 2nd U.S. Cavalry. Plus tard dans l’année, son régiment se déplace vers l’ouest pour faire campagne contre les Amérindiens. Van Dorn est grièvement blessé par deux flèches lors d’un engagement contre les Comanches près du village de Wichita dans le Territoire du Kansas le 1er octobre 1858. Après avoir récupéré au camp Radziminski, dans ce qui est maintenant l’Oklahoma, il retourne à la campagne contre les Comanches en 1859.

Guerre civile

Officier confédéré

Alors que la crise de sécession s’aggravait, Van Dorn était un défenseur déclaré des droits des États. Peu de temps après la sécession du Mississippi de l’Union le 9 janvier 1861, Van Dorn démissionne de sa commission militaire pour accepter une nomination comme brigadier général des troupes de l’État du Mississippi sous le commandement de Jefferson Davis. Lorsque les électeurs ont élu Davis comme président de la Confédération, Van Dorn est promu major général de la home guard du Mississippi. Peu de temps après, Van Dorn accepte un poste de colonel dans l’armée confédérée. Les fonctionnaires envoyèrent Van Dorn au Texas où il recruta des soldats pour la cause sudiste et supervisa la remise des biens de l’Union à la Confédération.

Ascension au rang

En juin 1861, les responsables confédérés de Van Dorn promurent Van Dorn au grade de brigadier général et le placèrent au commandement du fort Jackson et du fort St. Philip près de la Nouvelle-Orléans. Trois mois plus tard, le 19 septembre, le gouvernement confédéré promeut Van Dorn au grade de major général et le transfère en Virginie, où il commande la 1re Division de l’Armée confédérée du Potomac. Le 10 janvier 1862, le président confédéré Jefferson Davis a placé Van Dorn à la tête du nouveau district trans-Mississippi du département No. 2, qui comprenait des parties de la Louisiane, du Missouri, du territoire indien et de tout l’Arkansas.

Bataille de Pea Ridge

Au moment où Van Dorn prend le commandement de son nouveau poste le 29 janvier, les forces de l’Union prennent le contrôle du Missouri et se dirigent vers le sud. En février, le brigadier général Samuel R. Curtis conduit l’Armée de l’Union du Sud-Ouest dans le nord de l’Arkansas, mais il doit bientôt arrêter son invasion car ses lignes de ravitaillement ne peuvent soutenir aucune avancée plus poussée. Ne voulant pas se retirer, il établit une base le long de Little Sugar Creek, juste au sud d’une auberge nommée Elkhorn Tavern, et commence des opérations de recherche de nourriture.

Pendant ce temps, Van Dorn développa des plans ambitieux pour balayer le Missouri, capturer Saint-Louis et menacer les opérations de l’Union dans le Kentucky. Son premier ordre de choses a été de chasser Curtis de l’Arkansas. Le 4 mars 1862, Van Dorn part vers le nord avec environ 16 000 soldats. Son plan était d’avancer vers le nord le plus rapidement possible et de surprendre l’armée dispersée de Curtis avant qu’elle n’ait le temps de se concentrer. Après trois jours de marche forcée par un temps hivernal rigoureux, les Confédérés s’approchent de la position de Curtis. Les soldats rebelles étaient froids, affamés et épuisés, mais Van Dorn appuya l’attaque.

Apprenant l’avance de Van Dorn, Curtis concentre les 10 500 soldats sous son commandement et établit une position défensive solide sur Pea Ridge, qui s’étend dans une direction est-ouest juste au nord de Sugar Creek. Voyant qu’une attaque frontale serait insensée, Van Dorn fait marcher toute son armée autour de Pea Ridge à l’arrière de Curtis le soir du 6 mars. Il a ensuite divisé sa force en deux colonnes. Van Dorn ordonne à une colonne, commandée par le brigadier général Ben McCulloch de faire le tour de l’extrémité ouest de la crête. Pendant ce temps, Van Dorn mena l’autre colonne autour de l’east end pour piéger les Fédéraux entre les deux. Attaquant par l’arrière sur chaque flanc, le plan de Van Dorn prévoyait de forcer les Yankees à quitter Pea Ridge et de les vaincre alors qu’ils se retiraient vers Sugar Creek.

L’assaut du 7 mars a mal commencé pour les rebelles. Les retards ralentissent les deux colonnes confédérées et à l’aube, les éclaireurs de l’Union détectent les deux menaces. Curtis en profite pour faire demi-tour à son armée pour affronter les assaillants rebelles. Les forces fédérales tuèrent McCulloch peu après le début de l’action. Le brigadier général James McIntosh prend le commandement de la colonne, mais les soldats ennemis tirent et tuent peu de temps après. La mort des deux généraux brisa la structure de commandement confédérée et les officiers supérieurs restants ne purent organiser une attaque efficace dans le chaos qui en résulta.

La colonne de Van Dorn s’en sort beaucoup mieux, repoussant les forces de l’Union tout au long de la journée. Pourtant, les Fédéraux ne se sont pas cassés et, à la tombée de la nuit, les rebelles étaient à court de munitions. Pendant la nuit, Curtis déplace le gros de son armée pour s’occuper de la colonne de Van Dorn. Le lendemain (8 mars), Curtis utilise son artillerie supérieure pour chasser les confédérés du terrain. À midi, les Fédéraux avaient gagné la bataille forçant Van Dorn à se replier plus profondément dans l’Arkansas.

Commandant de département et de district

Après la défaite confédérée à la bataille de Pea Ridge, Van Dorn déplace les restes de son armée de l’Ouest en lambeaux de l’autre côté du Mississippi pour soutenir les forces confédérées se concentrant pour arrêter l’avance du général Ulysses S. Grant sur Vicksburg. Après avoir participé à l’évacuation de Corinth, Mississippi par le général P. G. T. Beauregard en mai, les autorités confédérées nommèrent Van Dorn commandant le Département du Sud du Mississippi et de l’Est de la Louisiane le 20 juin 1862. Le 2 juillet, ils le nommèrent commandant du District du Mississippi, Département #2, où il améliora les défenses autour de Vicksburg. En août, Van Dorn ordonne une expédition malheureuse pour reprendre Baton Rouge, perdant le cuirassé confédéré Arkansas au cours de la rencontre.

Commandant de l’Armée du Tennessee occidental

Après le revers à Baton Rouge, le 11 septembre 1862, le président confédéré Jefferson Davis ordonne à Van Dorn de marcher vers l’est depuis Vicksburg et de rejoindre l’Armée de l’Ouest alors commandée par le général Sterling Price. Davis charge Van Dorn de prendre le commandement de la force combinée, rebaptisée Armée du Tennessee occidental. Les deux forces se sont unies à Ripley, Mississippi, le 28 septembre 1862, et Van Dorn a élaboré un plan pour reprendre Corinth, Mississippi, que les Confédérés avaient évacué en mai.

Deuxième Bataille de Corinth

Alors que Van Dorn déplace son armée vers Corinth, le général de l’Union Ulysses S. Grant télégraphie au général William S. Rosecrans, qui était responsable des forces autour de la ville pour se préparer à une attaque. Le matin du 3 octobre, Rosecrans envoie trois divisions dans d’anciennes fosses à fusils confédérées au nord-ouest de la ville pour se préparer à l’assaut attendu.

Tôt le matin du 3 octobre, Van Dorn met son armée en ligne et attaque les fortifications fédérales extérieures. Malgré les préparatifs de Rosecrans, l’attaque rebelle fut un succès. Ils ont régulièrement repoussé les Yankees vers l’arrière et ont ouvert une brèche dans la ligne de l’Union, repoussant leurs adversaires vers leur ligne de défense intérieure. À l’approche de la tombée de la nuit, Van Dorn a annulé l’assaut, confiant qu’il pourrait terminer le travail le matin.

Du jour au lendemain, Rosecrans regroupa ses soldats. Lorsque les combats du deuxième jour ont commencé, l’artillerie de l’Union a balayé le terrain, infligeant de graves pertes aux rebelles. Néanmoins, les Confédérés continuent d’avancer, capturant deux batteries fédérales. Quelques rebelles entrent dans Corinthe même, mais les soldats de l’Union les repoussent rapidement. Dans l’après-midi, après avoir subi des pertes substantielles, l’assaut confédéré se déroule. Les soldats de Rosecrans ont commencé à repousser les Rebelles, chassant les Confédérés du terrain. Rosecrans choisit de ne pas poursuivre les rebelles en retraite avant le lendemain, permettant à l’armée battue de Van Dorn de s’échapper.

Relevé de commandement

Après la Deuxième bataille de Corinthe, une cour d’enquête a enquêté sur les performances de Van Dorn. Les juges l’acquittèrent de toutes les charges, mais les autorités le relevèrent de son commandement de district. En octobre 1862, le président Davis a placé le lieutenant-général John C. Pemberton à la tête de l’Armée du Mississippi et du département du Mississippi et de la Louisiane orientale. Pemberton réorganise son armée et place Van Dorn à la tête de ses forces de cavalerie.

Raid sur Holly Springs

Le 20 décembre 1862, Van Dorn remporte son plus grand succès militaire en menant un raid sur le dépôt de ravitaillement d’Ulysses S. Grant à Holly Springs, Mississippi. Les troupes de Van Dorn surprennent les soldats fédéraux lors d’une attaque tôt le matin, faisant 1 500 prisonniers et détruisant plus de 1,5 million de dollars de fournitures de l’Union. En janvier 1863, après le succès retentissant de Holly Springs, les autorités confédérées promurent Van Dorn au poste de commandant de corps de la cavalerie dans le département du Mississippi et de l’Est de la Louisiane.

Armée du Tennessee

Le 25 février 1863, les autorités rebelles envoient Van Dorn et sa cavalerie au Middle Tennessee. Il rejoint l’armée du Tennessee du général Braxton Bragg, et Bragg le charge de protéger l’aile gauche de l’armée. Le 5 mars, les 300 soldats de Van Dorn battent près de 2 000 soldats de l’Union commandés par le colonel John Colburn à la bataille de Thompson Station dans le comté de Williamson, dans le Tennessee. Deux semaines plus tard, le 16 mars, Bragg nomme Van Dorn au commandement du corps de cavalerie de l’Armée du Tennessee.

Assassiné

Tout au long de sa carrière militaire, Van Dorn a développé une réputation de coureur de jupons. Parmi les nombreuses conquêtes de Van Dorn figure Martha Goodbread, avec qui il a engendré trois enfants pendant ses années au Texas. Le 7 mai 1863, les galères de Van Dorn le rattrapent. Le Dr James Bodie Peters croyait que Van Dorn continuait avec sa femme. Le mari lésé a rendu visite à Van Dorn à son quartier général à Spring Hill, Tennessee. Alors que le général était assis à écrire à son bureau, Peters lui a tiré une balle dans la nuque. Certains récits disent que Van Dorn est mort sur le coup; d’autres affirment qu’il s’est attardé pendant plusieurs heures avant de passer. Quels que soient les détails, Van Dorn est mort ce jour-là aux mains d’un mari jaloux plutôt que sur le champ de bataille où il recherchait la gloire et la gloire.

Le corps de Van Dorn a été temporairement enterré sur la propriété de la famille de sa femme à Mount Vernon, en Alabama, car sa ville natale de Port Gibson, dans le Mississippi, était aux mains du gouvernement fédéral. En novembre 1899, la sœur de Van Dorn, Emily Miller, fit désintéresser le corps de son frère et l’enterrer de nouveau au cimetière de Wintergreen à Port Gibson, où il repose maintenant.

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