Emily Hobhouse: Pacifiste et patriote

Certains la considéraient comme une traîtresse pour ses actions, mais les ennemis de son pays ne l’ont jamais considérée autre chose que l’anglais.

Certes, certains responsables en Afrique du Sud pendant la guerre anglo-Boer de 1899 à 1902 l’avaient jugée trop sympathique avec les femmes dont les maisons avaient été détruites lors des balayages de Lord Kitchener à travers la campagne. Des milliers de maisons avaient été incendiées, y compris leur contenu, leurs granges et leur équipement; le stock avait été capturé ou détruit, et les femmes et les enfants étaient regroupés dans des camps où les conditions étaient si déplaisantes qu’un quart des habitants, principalement des enfants, mouraient. Emily était allée en Afrique du Sud pour apporter un soulagement, mais ce qu’elle a trouvé lui a fait réaliser que des améliorations à grande échelle ne pouvaient être apportées qu’avec une immense poussée du gouvernement local à Londres. Enfin, une commission de dames a été envoyée et enfin des améliorations suffisantes ont été apportées pour que le taux de mortalité diminue.

Emily Hobhouse estimait que les différends internationaux devaient être résolus par le dialogue. Dans le journal, elle a écrit à la suite de son voyage remarquable en Belgique et à Berlin en juin 1916. Elle a dit:

« Tenant comme moi que la guerre n’est pas seulement mauvaise en elle-même, mais une erreur grossière, je me tiens totalement en dehors de ses passions … Mes petits moyens sont entièrement consacrés à aider les non-combattants qui souffrent à la suite de la guerre et à soutenir tous les mouvements qui font la paix. Je crois qu’il est inutile d’adoucir ou de civiliser la guerre – qu’il n’existe pas de « guerre civilisée »; il y a certes une guerre entre peuples civilisés, mais comme nous le voyons maintenant, cela devient plus barbare que la guerre entre barbares. Je crois que la seule chose est de frapper à la racine du Mal et de démolir la Guerre elle-même comme la grande et impossible Barbarie

Pour Emily, la guerre devait être vue comme du réalisme. Il fallait être véridique. Les exagérations de la presse sur les atrocités qui auraient été commises par l’ennemi qui avançait en Belgique n’étaient pas utiles. La guerre n’avait pas besoin d’aide. Elle voulait voir les lieux que l’on croyait détruits pour elle-même et l’image de ces maisons misérables en Afrique du Sud était toujours dans son esprit. C’est dans un souci de réalisme et de vérité qu’au printemps 1916, alors qu’elle se trouvait en Suisse, elle demanda aux autorités allemandes de la laisser partir en Belgique pour rendre compte clairement et précisément des dommages causés. En même temps, elle souhaitait se rendre à Berlin pour voir les conditions du camp pour les civils britanniques internés afin de rendre compte des conditions qu’elle trouverait, et elle souhaitait voir par elle-même l’effet du blocus alimentaire britannique sur la population allemande. Dans son esprit, si le battage médiatique pouvait être retiré de la guerre, cela faciliterait le début des négociations, pour rétablir la paix en Europe.

En juin, sa demande a été acceptée. Et elle a pu faire plus. Pendant son séjour à Berlin, elle a vu le ministre des Affaires étrangères et s’est rendu compte qu’il était prêt à parler de paix – pour des raisons humanitaires. Elle a produit un plan sur la façon dont les pourparlers pourraient commencer sans perdre la face, ce qu’il a accepté, mais il ne voulait pas que les Britanniques sachent qu’il avait accepté, car cela pouvait être considéré comme un signe de faiblesse. Elle est retournée en Grande-Bretagne dans une ferveur d’excitation, mais elle a essayé comme elle pouvait, elle n’a pas pu obtenir que le gouvernement l’écoute et même ses écrits se sont retournés contre elle. Elle n’a pas été emprisonnée – ou pire – comme certains l’espéraient, mais elle n’a eu aucune occasion de réfuter la stigmatisation qui lui est restée jusqu’à sa mort. C’était un effort noble. Elle méritait mieux.

Par Jennifer Hobhouse Balme

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