Le fossile de champignon le plus ancien découvert aidera à mieux expliquer l’évolution des organismes

Les Boffins ont découvert le plus ancien fossile de champignon jamais identifié, une découverte qui repousse d’environ 300 millions d’années le moment où les organismes fongiques sont apparus sur Terre.

Selon les scientifiques, y compris ceux de l’Université Libre de Bruxelles en France, le plus ancien fossile de champignon confirmé jusqu’à présent était daté d’il y a 460 millions d’années.

Dans la présente étude, publiée dans la revue Science Advances, les chercheurs ont trouvé des restes fossilisés de parties microscopiques de champignons appelées mycélium dans des roches dont l’âge se situe entre 715 et 810 millions d’années.

Selon les scientifiques, ces roches ont été trouvées en République démocratique du Congo et se sont probablement formées dans un environnement lagunaire ou lac côtier.

Textures et structures observées après la découverte par boffins du plus ancien fossile de champignon au Congo | Photo tirée de Science Advances

LORSQUE la VIE À LA SURFACE DES CONTINENTS EN ÉTAIT À SES TOUT DÉBUTS

Mettant la découverte en perspective, les chercheurs ont déclaré que c’était un moment de l’histoire de la Terre où la vie à la surface des continents en était à ses tout débuts.

« La présence de champignons dans cette zone de transition entre l’eau et la terre nous porte à croire que ces champignons microscopiques étaient des partenaires importants des premières plantes qui ont colonisé la surface de la Terre il y a environ 500 millions d’années », a expliqué Steeve Bonneville, l’un des chercheurs participant à l’étude de l’Université libre de Bruxelles.

« C’est une découverte majeure, et qui nous incite à reconsidérer notre chronologie de l’évolution des organismes sur Terre. La prochaine étape consistera à remonter plus loin dans le temps, dans des roches encore plus anciennes, pour trouver des preuves de ces micro-organismes qui sont vraiment à l’origine du règne animal « , a déclaré Bonneville.

UTILISANT DE MULTIPLES TECHNIQUES D’ANALYSE MOLÉCULAIRE

Alors que des fossiles de champignons précédemment découverts ont été identifiés sur la base de la morphologie des restes organiques trouvés dans les roches à l’aide de composés acides corrosifs, Bonneville a déclaré que cette méthode endommageait la chimie des fossiles et ne permettait que l’analyse des structures microscopiques.

Il a ajouté que cela pourrait conduire à des interprétations incorrectes car certains traits morphologiques sont communs à différentes branches d’organismes vivants.

Dans la présente étude, les scientifiques ont utilisé plusieurs techniques d’analyse moléculaire à l’échelle microscopique avec lesquelles ils pourraient étudier la chimie des restes organiques du site, sans traitement chimique corrosif.

La technique a permis aux chercheurs de détecter des traces de la chitine chimique complexe, un composé très résistant présent dans les parois cellulaires des champignons.

Après une analyse plus approfondie, ils ont également démontré que les cellules fossiles de champignons avaient un noyau proéminent.

« Ce n’est qu’en corrélant des analyses chimiques et micro-spectroscopiques que nous avons pu démontrer que les structures trouvées dans la vieille roche sont en effet des restes fongiques vieux d’environ 800 millions d’années », a déclaré Liane G Benning, co-auteure de l’étude, du Centre de recherche allemand GFZ pour les Géosciences.

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