Les îles Gálapagos et la Théorie de l’évolution de Darwin

Les îles Gálapagos sont étroitement associées au nom de Darwin car les animaux et les plantes vivant sur ces îles ont fourni des indices à Darwin pour formuler sa théorie de l’évolution au moyen de la sélection naturelle. Gálapagos est un groupe de 19 îles volcaniques du Pacifique sur l’équateur, à environ 1000 km à l’ouest de l’Équateur en Amérique du Sud. Étant volcaniques, il n’y avait pas de vie sur eux lorsqu’ils se sont formés; tous les organismes vivant actuellement sur les îles sont les descendants de ceux qui venaient du continent sud-américain. Darwin a visité ces îles en 1835 lors de son voyage autour du monde à bord du HMS Beagle et y est resté cinq semaines, étudiant et collectant des plantes, des animaux et des échantillons de roches des îles. Ses études détaillées des collections à son retour à Londres, en particulier sur les tortues, les oiseaux moqueurs et les pinsons, ont révélé que toutes ces espèces vivant sur les Gálapagos étaient endémiques de l’île et ne se trouvaient nulle part ailleurs dans le monde, mais toutes ressemblaient étroitement aux espèces présentes sur le continent sud-américain. Cette prise de conscience lui a fait supposer que les habitants de Gálapagos, après leur arrivée du continent, ont évolué en différentes espèces au fil des ans, façonnées par l’environnement des îles. Il a visualisé les changements évolutifs résultant de la compétition entre les individus dans des conditions environnementales modifiées, qui agissaient comme un agent sélectif. Sous une telle sélection, les individus possédant des variations favorables ont survécu et se sont reproduits, transmettant leurs variations à leur progéniture, et ceux qui n’en avaient pas ont été éliminés. Au fil des ans, le concept d’évolution est devenu l’un des concepts les plus importants, puissants et unificateurs de la biologie.

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