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Gouverneur du Connecticut, 1975-1980

Né le: 10 mai 1919, Windsor Locks, Connecticut
Collège: Mount Holyoke College, 1940; Master of Arts, 1942
Parti politique: Démocrate
Bureaux: Chambre des représentants du Connecticut, 1952-1957
Secrétaire d’État du Connecticut, 1959-1971
Congrès américain, 1971-1975
Gouverneur du Connecticut, 1975-1980
Décédé: 5 février 1981, Hartford, Connecticut  Portrait d'Ella Grasso

L’élection d’Ella Grasso en 1974 a donné au Connecticut sa première femme gouverneur et sa première gouverneure d’origine italienne. Son élection a également donné à la nation la première femme d’un État à être élue gouverneur de son propre chef, sans s’être présentée au dossier d’un mari qui avait également été gouverneur.

Née Ella Giovanna Oliva Tambussi, ses parents James et Maria (Oliva) Tambussi étaient des immigrants italiens qui appréciaient beaucoup l’éducation et lui permettaient de fréquenter des écoles privées. Elle a fréquenté l’école St. Mary’s, les écluses de Windsor et la Chaffee School de Windsor et a obtenu une bourse d’études au Mount Holyoke College, où elle a obtenu un baccalauréat B arts en 1940 et une maîtrise en économie et sociologie en 1942. Convaincue par ses expériences éducatives qu’elle devrait entrer dans la fonction publique, Grasso a servi à la Commission de la Main-d’œuvre de guerre du Connecticut pendant la Seconde Guerre mondiale. En 1942, elle a épousé Thomas Grasso. Le couple a eu deux enfants, Susanne et James.

Le travail de Grasso pour le Parti démocrate du Connecticut a commencé en 1943. Elle est élue à la Chambre des représentants du Connecticut dans sa ville natale de Windsor Locks en 1952 et réélue en 1954, siégeant jusqu’en 1957. Deux ans plus tard, elle est devenue secrétaire d’État du Connecticut, occupant ce poste pendant 12 ans, plus longtemps que n’importe quel secrétaire d’État depuis 1835. En 1970, Grasso se présente au 6e siège du District congressionnel laissé vacant par le républicain Thomas Meskill, qui brigue le poste de gouverneur. Elle a battu le candidat républicain Richard Kilborn lors de cette élection et a été réélue en 1972. Elle a siégé au Comité des affaires des anciens combattants de la Chambre et au Comité de l’Éducation et du travail de la Chambre.

Habituée à une influence considérable dans son état d’origine, Grasso était frustrée par un système à Washington qui laissait les nouveaux législateurs pratiquement impuissants et, en 1974, était réceptive à l’idée de défier Meskill dans la course au poste de gouverneur. Son principal adversaire au sein du Parti démocrate était Robert Killian de Hartford, le procureur général de l’État, mais la victoire de Grasso sur Killian par près de 2 000 voix de marge aux primaires de Hartford a renforcé sa candidature. Bien que sa relation avec Killian ait été difficile, Grasso a accepté, comme mesure unificatrice, le plan de compromis du président du Parti démocrate John Bailey visant à placer Killian sur le ticket comme colistière. Le futur gouverneur William A. O’Neill a été son directeur de campagne. Les Républicains ont nommé le représentant américain Robert Steele, Jr. pour s’opposer à Grasso, mais elle l’a emporté par 203 321 voix. Sa victoire aux élections de novembre faisait non seulement partie d’un balayage complet du bureau d’État par les démocrates, mais ils ont également pris le contrôle de l’Assemblée générale.

Ella Grasso a pris ses fonctions en janvier 1975 et a presque immédiatement acquis l’image d’une « cliente coriace ». Ses dossiers en tant que gouverneure démontrent une approche pratique de l’administration de son bureau. Elle était une bourreau de travail et s’attendait à ce que son personnel se produise avec le même dévouement et la même intensité; parfois, elle appelait le personnel tôt le matin pour les amener immédiatement au Capitole pour une réunion.

Elle a d’abord été confrontée à des problèmes similaires à ceux auxquels le gouverneur Meskill a été confronté lors de son entrée en fonction quatre ans plus tôt. Elle a hérité d’une dette de soixante-dix millions de dollars de l’administration sortante de Meskill, l’obligeant à prendre des mesures austères et impopulaires. Sans financement pour mener à bien les programmes sociaux qu’elle avait promis dans sa campagne, elle a choisi d’avancer lentement et n’a offert que quelques programmes législatifs au cours de sa première année au pouvoir. Une loi a été adoptée pour aider les consommateurs et la Loi sur la liberté d’information pour le Connecticut est devenue loi. La taxe de vente a été portée à sept pour cent. Toujours le déficit budgétaire a augmenté, mais, suivant les directives du président du Parti démocrate John Bailey, elle a continué à s’opposer à la mise en œuvre d’un impôt sur le revenu de l’État. Grasso convoqua une session extraordinaire de la législature en décembre 1975 et proposa de puiser dans le Fonds des anciens combattants et d’obliger les employés de l’État à travailler plus d’heures pour le même salaire. Lorsque l’Assemblée générale a refusé de coopérer avec ses propositions, Grasso a licencié 505 employés de l’État juste avant Noël. Son image publique a chuté.

En 1976, le Connecticut a commencé sa loterie d’État. Ceci, avec l’augmentation de la taxe sur l’essence de l’État, une économie améliorée et une utilisation judicieuse des fonds de l’État, a finalement donné au Connecticut un excédent budgétaire. En conséquence, la plupart des employés de l’État licenciés ont été réembauchés. Ella Grasso souffrait toujours d’une image négative, mais sa capacité à équilibrer le budget, combinée à une aide accrue aux villes et aux villages et à la réduction de certains impôts sur les entreprises, améliorait la perception du public à son égard.

Sur la scène politique nationale, le nom de Grasso a été mentionné comme candidat possible à la présidence ou à la vice-présidence aux élections de 1976. Un des premiers partisans de Henry « Scoop » Jackson, elle s’est épargnée un embarras politique considérable en changeant son soutien à Jimmy Carter en juin 1976. Grasso a coprésidé la Convention nationale démocratique en juillet. Des rumeurs circulaient selon lesquelles Carter nommerait Grasso à son cabinet ou comme ambassadeur en Italie, mais Grasso avait déjà annoncé son intention de briguer un nouveau mandat de gouverneur.

En février 1978, un blizzard a frappé le Connecticut et paralysé l’État pendant des jours. Grasso se rendit à l’arsenal de l’État et s’intéressa personnellement aux opérations pour aider les citoyens du Connecticut à se rétablir, et sa popularité monta en flèche. Le public croyait maintenant qu’il n’y avait pas seulement un politicien, mais une femme proactive, attentionnée et compatissante comme gouverneur. En même temps, Grasso tenta de minimiser le poids politique du lieutenant-gouverneur Robert Killian en ne lui attribuant pas de rôle important pendant la crise. Cet été-là, les démocrates ont nommé William A. O’Neill comme candidat au poste de lieutenant-gouverneur sur le ticket avec Ella Grasso. La nouvelle image de « Mère Ella » de Grasso l’a aidée à être facilement réélue en 1978, battant le challenger républicain Ronald Sarasin par 190 793 voix. Cette immense victoire témoignait à la fois de sa perspicacité politique et de son attrait désormais immense.

Grasso était en plein commandement au début de son second mandat. Les démocrates loyaux contrôlaient les deux chambres. L’important excédent s’est poursuivi et elle a pu augmenter les dépenses sociales dans certains des domaines précédemment promis. Le programme d’action urbaine de Grasso a alloué des fonds aux besoins des zones pauvres de l’État, avec des fonds destinés au logement, au transport en commun, aux garderies et aux personnes âgées. Cependant, la fin des années 1970 a été marquée par une crise pétrolière qui a nui à l’économie de l’État et a nécessité une aide d’État pour le chauffage des pauvres en hiver. Cela, et l’augmentation des coûts opérationnels du gouvernement de l’État, a forcé Grasso à demander une augmentation des impôts pour la première fois depuis plusieurs années. Les pénuries d’essence à l’été 1979 ont également mis à l’épreuve ses capacités de leadership. Un système gérable de rationnement pair / impair basé sur le numéro de plaque d’immatriculation a été mis en place pour faciliter la thésaurisation et les longues files d’attente. Elle a ouvert un centre d’essence d’urgence à l’armurerie d’État.

Au niveau national, Grasso a été l’un des premiers gouverneurs appelés à Camp David pour discuter des questions énergétiques et a été mentionné comme candidat potentiel lors de la campagne de réélection de Carter en 1980. Mais la situation économique du Connecticut et la santé personnelle de Grasso ont toutes deux empiré en 1980. La hausse des coûts de l’énergie et l’augmentation du chômage ont contribué à un déficit de revenus de 128 millions de dollars. Grasso n’eut d’autre choix que de réclamer une augmentation de la taxe de vente à sept pour cent et demi, l’une des plus élevées du pays, ainsi que des augmentations d’autres taxes. En mars, elle a reçu un diagnostic de cancer et son état s’est aggravé au fil de l’année. Consciente que son cancer se propageait, préoccupée par son service au peuple du Connecticut et sentant qu’elle n’était pas en mesure de fonctionner comme gouverneur comme le méritait le peuple du Connecticut, Grasso a annoncé début décembre qu’elle démissionnerait de ses fonctions. Sa démission prend effet le 31 décembre 1980 et le lieutenant-gouverneur William A. O’Neill prête immédiatement serment pour la remplacer. Joseph Fauliso, Président intérimaire du Sénat, prêta serment en tant que lieutenant-gouverneur.

Ella Grasso est décédée à l’hôpital de Hartford le 5 février 1981. Son corps est resté en état dans le capitole de l’État pendant 24 heures, où elle a été pleurée par le public et les politiciens des deux partis. Elle a été enterrée au cimetière St. Mary à Windsor Locks.

Le peuple du Connecticut a honoré les contributions du gouverneur Grasso à l’État de plusieurs manières. Des rues de plusieurs communautés du Connecticut ont été nommées en son honneur, y compris Ella Grasso Highway (Route 75) à Windsor Locks. Les installations de l’État à Groton et Stratford portent son nom. Grasso a reçu l’un des plus grands honneurs que l’État du Connecticut puisse accorder lorsqu’une statue d’elle financée par des fonds privés a été placée dans une niche au-dessus du portique sud du Capitole. Seules les statues des dirigeants les plus illustres du Connecticut se trouvent dans les niches, et la statue d’Ella Grasso a été la première d’une femme à être ainsi placée.

Le lieu de naissance d’Ella Tambussi Grasso à Windsor Locks existe toujours, ainsi que deux maisons qu’elle y possédait. Tous sont entre des mains privées.

Bibliographie

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Janick, Herbert F. Un peuple diversifié: Connecticut, 1914 à nos jours. Chester, CT : Presse Pequot, 1975.

Lieberman, Joseph I. L’héritage: Politique du Connecticut, 1930-1980. Il s’agit de la première édition de la série.

Sobel, Robert et John Raimo. Répertoire biographique des gouverneurs des États-Unis, 1789-1978. Il est l’auteur de plusieurs ouvrages.

Archives d’État Groupe 5, Documents du gouverneur, Gov. Ella T. Grasso. Veuillez consulter les Règles et procédures applicables aux chercheurs Qui Utilisent des Documents d’Archives et des Documents de Collections Sécurisés.

Autres Institutions ayant des Collections pertinentes

Ella T. Grasso Papers at Mount Holyoke College Archives et collections spéciales
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Téléphone: (413) 538-2013

Portrait

Herbert E. Abrams a peint ce portrait de la gouverneure Ella Grasso après sa mort. Il mesure 40″x 46″ dans son cadre et a été dévoilé le 10 mai 1983 lors d’une cérémonie à 11 heures.

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