Okwui Enwezor, Conservateur pivot de l’Art Contemporain, est mort à 55

Enwezor lors de l’ouverture de la Documenta 11, dont il a été le commissaire, à Kassel, en Allemagne, en 2002.

JOERG SARBACH / AP/REX/

Le commissaire Okwui Enwezor, dont les expositions incisives, libres d’esprit et ambitieuses ont été essentielles pour pousser le monde de l’art à adopter une vision globale de l’art contemporain et de l’histoire de l’art, est décédé à l’âge de 55 ans. Il luttait contre le cancer depuis des années. Parmi les premiers à partager la nouvelle de son décès, il y a la Biennale de Venise, dont il a été le commissaire en 2015 pour la 56e édition.

Enwezor a été le premier commissaire d’origine africaine à organiser la Biennale, une exposition qui a commencé en 1895, et le premier non-européen à superviser Documenta, l’exposition tous les cinq ans à Kassel, en Allemagne, qu’il a organisée en 2002. Cette dernière exposition, Documenta XI, a défini sa sensibilité curatoriale: aventureuse, sans vergogne intellectuelle, et déterminée à repenser le fonctionnement des institutions.

Avant l’ouverture de la Documenta en juin 2002, Enwezor a présenté ce qu’il a appelé des plateformes – conférences, séminaires et autres projets — à Berlin, Vienne, New Delhi, Sainte—Lucie et Lagos, au Nigeria. Contrairement aux éditions précédentes de la Documenta, l’exposition d’Enwezor n’était pas dominée par des artistes d’Europe et des États-Unis, et comprenait un quotient significatif d’artistes africains, asiatiques et sud-américains.

Discutant de sa carrière avec Melissa Chiu à l’Asia Society à New York en 2014, il a déclaré: « Quand j’ai commencé, j’ai toujours eu ce que je pensais être un programme de changement. »Il a travaillé sans relâche pendant plus de 30 ans pour remplir cette mission, façonnant de manière indélébile la façon dont l’art est présenté et enseigné.

« Il était l’un des leaders, appelons—le, du monde des conservateurs libres – l’une des personnes qui croyaient à l’intelligence, à la recherche scientifique, à la passion et au pouvoir du conservateur », a déclaré ce matin au téléphone Carolyn Christov-Bakargiev, directrice du Castello di Rivoli à Turin, en Italie, et commissaire de Documenta 13 en 2012.

Le conservateur Cuauhtémoc Medina a déclaré sur Twitter qu’Enwezor « était une force majeure de la culture contemporaine. Sa réussite en tant que commissaire de certaines des expositions mondiales les plus importantes de la dernière décennie a ponctué l’émergence du Sud en tant que mouvement culturel mondial. »

Enwezor est né à Calabar, au Nigeria, en 1963, et a grandi à Enugu. Il a déménagé à New York au début des années 1980 et a obtenu son diplôme de premier cycle en sciences politiques de ce qui est maintenant l’Université de New Jersey City. Il a écrit et interprété de la poésie, et comme tant d’autres dans ce domaine, il a rapidement trouvé son chemin dans la critique d’art. Au début des années 1990, il a commencé à organiser des expositions et, en 1994, alors qu’il était basé à Brooklyn, il a cofondé Nka: Journal of Contemporary African Art.

Interrogé sur ce nom dans une interview accordée au Vitra Design Museum, Enwezor a déclaré qu’il était « à la recherche d’un terme qui projetait un horizon esthétique, mais qui constituerait également un forum de résistance idéologique. »Il a expliqué que le Nka, « en Igbo, la langue avec laquelle j’ai grandi dans l’Est du Nigeria, signifie créer, fabriquer, inventer. Cela signifie aussi l’art. Puis en Basaa, une langue du Cameroun, Nka signifie discours. Les gens me demandent souvent : « Quand es-tu allé pour la première fois dans un musée? » Comme si un musée était le seul espace où l’on rencontre l’art ! Appeler le magazine Nka était une façon de désarmer cette notion particulière. »

En 1996, Enwezor a organisé « In/Sight: African Photographers, 1940 to the Present  » au Musée Guggenheim dans la section SoHo de Manhattan. Le spectacle présentait 30 artistes, parmi lesquels Seydou Keïta, du Mali, et Samuel Fosso, du Nigeria, qui ont tous deux été canonisés depuis. Max Kozloff, écrivant dans Artforum, a déclaré que le spectacle « a innové ici, offrant à pratiquement tous ses sujets des débuts américains », et Holland Cotter, dans le New York Times, l’a qualifié d ‘ »arrêt obligatoire. »

Peu après, il a été commissaire de la 2e Biennale de Johannesburg, qui a ouvert ses portes en 1997. C’était l’une des expositions internationales les plus surveillées qu’il a supervisées au cours des deux décennies à venir; il a également organisé la Biennale de Gwangju en Corée du Sud en 2008 et la Triennale de 2012 au Palais de Tokyo à Paris.

En 2005, Enwezor est nommé doyen des affaires académiques au San Francisco Art Institute, où il restera jusqu’en 2009. Et en tant que conservateur adjoint au Centre International de la Photographie de New York, il a organisé des expositions pionnières comme « Snap Judgement: New Positions in Contemporary African Photography » en 2006 et « Rise and Fall of Apartheid: Photography and the Bureaucracy of Everyday Life » en 2012. « Le rôle de la photographie dans la lutte contre l’apartheid est bien plus important que ce que nous pouvons vraiment imaginer », a déclaré Enwezor, discutant de cette dernière exposition dans ARTnews. « C’est devenu l’un des outils les plus persuasifs, instrumentaux et idéologiques. »

En 2011, Enwezor est devenu directeur de la Haus der Kunst, la vaste kunsthalle de Munich, en Allemagne, qui a accueilli sous sa direction des expositions personnelles d’œuvres de Stan Douglas, Georg Baselitz, Ellen Gallagher, James Casebere, Lynette Yiadom-Boakye, Hanne Darboven, Frank Bowling, Matthew Barney, et bien d’autres, ainsi que, en 2016, « Après la guerre: Art Between the Pacific and the Atlantic, 1945-1965, « une enquête sans précédent sur l’histoire du modernisme d’après-guerre dans le monde qui comprenait quelque 350 pièces de plus de 200 artistes.

Son mandat à la Haus der Kunst se termina brusquement. À la mi-2018, l’État bavarois a annoncé qu’il quitterait l’institution trois ans avant la fin de son contrat en raison de problèmes de santé. Des allégations ont été diffusées dans la presse sur des déficits budgétaires, ce qu’il a catégoriquement nié.

« C’est une insulte, oui », a déclaré Enwezor à propos de la déclaration révélant son départ. « Je suis presque perplexe. Les réalisations et les succès de sept ans sont balayés sous le tapis. J’ai travaillé avec passion pour faire rayonner ce musée, notamment à l’international. Nous avons tellement accompli, non seulement les expositions, les performances, les concerts, les discussions, pas seulement ce qui est visible, mais aussi la recherche scientifique, les bourses que nous avons attribuées. »

Enwezor, même malade, est resté un proche confident des artistes et des conservateurs de nombreuses générations, et une présence fiable à leurs expositions. Pour la Biennale de Venise de cette année, qui s’ouvre en mai, il était conseiller stratégique pour le tout premier pavillon national du Ghana.

Dans un profil publié en 2014 dans le Wall Street Journal, Enwezor a déclaré à propos de sa carrière: « Il n’y avait personne qui cite-non cite n’a ouvert les portes. Les portes étaient résolument fermées. Je suis aussi surpris que la prochaine personne de savoir où je suis. »

Enwezor a ouvert des portes, influençant de nombreux musées eurocentriques à faire des progrès dans la collecte et la mise en valeur d’artistes modernes originaires de régions historiquement sous-représentées. Notant « une nouvelle génération de conservateurs et de professionnels de musées avec des domaines de connaissances différents » qui arrivait à maturité, dans une interview en 2017, Enwezor a déclaré: « J’espère que ces personnes donneront aux institutions l’occasion de réfléchir à la manière de compliquer le récit des sociétés à affiliations coloniales, qui sont nécessairement des sociétés mixtes. Si nous avons l’esprit ouvert, l’art occidental ne doit pas être vu en opposition à l’art d’ailleurs, mais peut être vu dans un dialogue qui aide à protéger les différences et les décisions qui présentent les matériaux, les circonstances et les conditions de production dans lesquelles les artistes façonnent leur vision de ce que pourrait être l’illumination. »

« Je ne vois pas mon rôle de simple commissaire et de faire des expositions, je veux être un facilitateur pour mes commissaires », a-t-il déclaré dans son interview avec Chiu en 2014, discutant de son poste de directeur de la Haus der Kunst.  » Je veux l’être. . . le chanteur de sauvegarde pour leurs actes en solo. »

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