Cosa succede veramente quando un negozio di alimentari apre in un’deserto alimentare’?

la Ricerca ha dimostrato che il reddito è sempre più legato alla salute: Non solo sono oggi i più ricchi Americani più sani di quelli più poveri, ma il divario è più ampio di quanto non fosse nei primi anni 1990. Gli studi hanno attribuito questo al consumo alimentare, con una migliore qualità alimentare associata con un più alto status socio-economico—in altre parole, più soldi hai, più è facile per permettersi di alimenti nutrienti.

Alcuni hanno concluso che una parte fondamentale del problema è “deserti alimentari”—quartieri senza supermercati, per lo più in aree a basso reddito. Una teoria diffusa sostiene che coloro che vivono nei deserti alimentari sono costretti a fare acquisti nei negozi di alimentari locali, dove è difficile trovare generi alimentari sani. Una soluzione proposta è quella di sostenere l’apertura di supermercati in questi quartieri, che sono pensati per incoraggiare una migliore alimentazione.

Questa idea ha raccolto molto vapore. Negli ultimi dieci anni, i governi federali e locali degli Stati Uniti hanno speso centinaia di milioni di dollari incoraggiando i negozi di alimentari ad aprire nei deserti alimentari. La federal Healthy Food Financing Initiative ha sfruttato oltre billion 1 miliardi di finanziamenti per i negozi di generi alimentari in aree sottoutilizzate. Il Healthy Food Access for All Americans Act, che è attualmente in esame al Congresso, estenderebbe questi sforzi con grandi crediti d’imposta. Nel frattempo, città come Houston e Denver hanno cercato di istituire misure correlate a livello locale.

L’ex First Lady Michelle Obama ha articolato questo rimedio proposto in modo abbastanza chiaro: “Non è che le persone non sappiano o non vogliano fare la cosa giusta; devono solo avere accesso agli alimenti che sanno renderanno le loro famiglie più sane.”

Tuttavia, una recente ricerca sul Quarterly Journal of Economics, co-autore di Hunt Allcott, professore associato presso il Dipartimento di Economia, solleva domande sull’efficacia di questo approccio. Ha parlato con NYU Notizie sui deserti alimentari e come possono—o non possono—migliorare la nutrizione.

Come hai esaminato l’impatto dei deserti alimentari sulla nutrizione—e il valore dell’apertura di supermercati in aree che ne mancavano?

Tra il 2004 e il 2016, più di mille supermercati hanno aperto a livello nazionale nei quartieri di tutto il paese che erano stati precedentemente deserti alimentari. Abbiamo studiato gli acquisti di generi alimentari di circa 10.000 famiglie in quei quartieri. Mentre è vero che queste famiglie acquistano generi alimentari meno sani rispetto alle persone nei quartieri più ricchi, non iniziano a comprare generi alimentari più sani dopo l’apertura di un nuovo supermercato. Invece, troviamo che le persone fanno acquisti al nuovo supermercato, ma comprano gli stessi tipi di generi alimentari che avevano comprato prima.

Le tue scoperte sembrano sfidare la saggezza convenzionale su questo argomento. In che modo?

Questi risultati non dovrebbero essere troppo sorprendenti: la logica economica di base della domanda e dell’offerta aveva prefigurato il nostro risultato.

La storia del deserto alimentare è che la mancanza di offerta di cibi sani nei deserti alimentari causa una minore domanda di cibi sani. Ma l’economia moderna è più sofisticata di quanto questa spiegazione consenta—i droghieri sono diventati incredibilmente bravi a venderci esattamente i tipi di alimenti che vogliamo comprare. Di conseguenza, i nostri dati supportano la storia opposta: una minore domanda di cibo sano è ciò che causa la mancanza di offerta.

Molti sostenitori di questa “storia del deserto alimentare” indicano distanze che molti devono percorrere per trovare opzioni alimentari più sane, rendendo la geografia una barriera per una migliore alimentazione. C’è qualche validità a questa affermazione?

Non c’è molto supporto per questa spiegazione. L’americano medio viaggia 5.2 miglia per fare acquisti, e il 90 per cento dei viaggi di shopping sono fatti in auto. In realtà, le famiglie a basso reddito non sono molto diverse-viaggiano una media di 4,8 miglia. Dal momento che stiamo viaggiando così lontano, tendiamo a fare acquisti nei supermercati anche se non ce n’è uno in fondo alla strada. Anche le persone che vivono in codici di avviamento postale senza supermercato ancora acquistare 85 per cento dei loro generi alimentari dai supermercati.

Quindi, quando un supermercato apre in un deserto alimentare, la gente non passa improvvisamente dallo shopping in un minimarket malsano allo shopping nel nuovo supermercato sano. Quello che succede è che le persone passano dallo shopping in un supermercato lontano a un nuovo supermercato nelle vicinanze che offre gli stessi tipi di generi alimentari.

I nuovi supermercati o negozi di alimentari portano benefici alle comunità?

Assolutamente. In molti quartieri, nuova vendita al dettaglio può portare posti di lavoro, un posto per vedere i vicini, e un senso di rivitalizzazione. Le persone che vivono nelle vicinanze ottengono più opzioni e non devono viaggiare per fare acquisti. Ma non dovremmo aspettarci che le persone comprino generi alimentari più sani solo perché possono fare acquisti più vicino a casa.

Qual è il suo consiglio ai responsabili politici?

Dobbiamo prima ripensare le pratiche attuali che affrontano la preoccupazione vitale della nutrizione. Le agenzie governative e le organizzazioni della comunità dedicano molto tempo e denaro a “combattere i deserti alimentari”, sperando che ciò aiuti gli americani svantaggiati a mangiare più sani. La nostra ricerca mostra che questi sforzi ben intenzionati non hanno l’effetto desiderato. Una cosa che sicuramente funziona è tassare cibi malsani come le bevande zuccherate, e lo abbiamo visto in altre ricerche.

Una delle principali sfide del nostro paese è costruire una società inclusiva in cui persone di ogni estrazione possano vivere una vita felice e sana. Speriamo che questa ricerca possa dare qualche idea su cosa funziona e cosa no.

Nota: La ricerca citata è stata condotta con Jean-Pierre Dubé, un professore della Chicago Booth School of Business, Molly Schnell, un assistente professore di economia presso la Northwestern, Rebecca Diamond, professore associato presso la Stanford School of Business, Jessie Handbury, un assistente professore presso l’Università della Pennsylvania Wharton School of Business, e Ilya Rahkovsky, un data scientist presso Georgetown University Walsh School of Foreign Service.

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