Crouch si rammarica del modo in cui si è avvicinato alla NFL

Eric Crouch non ha dubbi che avrebbe potuto essere un ricevitore All-Pro nella National Football League. Ma non si è mai dato questa opportunità.

Dopo una carriera da record come quarterback all’Università del Nebraska che includeva l’Heisman Trophy del 2001, Crouch fu scelto dai Rams nel terzo giro (95º assoluto) del draft NFL 2002.

Convinto che Crouch, che stava 5 piedi 11¾ e 195 libbre, era troppo corto e mancava la forza del braccio per giocare quarterback nella NFL, Rams allenatore Mike Martz ha redatto il talento quarterback tripla opzione come ricevitore.

Ma l’esperimento Crouch non è mai decollato.

Un infortunio al tendine del ginocchio e stecche shin limitato formazione offseason di Crouch. Entrò nel campo di allenamento a meno del 100% fisicamente e, dopo aver preso due passaggi per 30 yard nella gara di apertura della preseason contro i Tennessee Titans di Jeff Fisher, Crouch subì un infortunio alla coscia che si protrasse per tutta la preseason.

Quindi, solo due giorni prima che i Rams aprissero la stagione, un frustrato Crouch annunciò che non intendeva più giocare a football. Il settembre. 11, 2002, lo ha reso ufficiale.

“Ero 23, fidanzato per essere sposato e cercando di adattarsi a una nuova città, una nuova squadra, un nuovo livello di calcio e una nuova posizione”, Crouch, ora 34, ha detto la scorsa settimana via telefono dal campo di addestramento di giornalismo sportivo e comunicazione della NFL alla Bowling Green State University. “E poi ci sono stati gli infortuni che mi hanno impedito di esibirmi al livello a cui ero abituato. Tutto sembrava essere accatastato contro di me.”

Crouch ha continuato: “Guardando indietro ora, avrei dovuto usare il mio anno da rookie come esperienza di apprendimento. Ero in una situazione ideale per un giovane ricevitore, lavorando con Mike Martz al fianco di ragazzi come Isaac Bruce, Torry Holt e Ricky Proehl.

” Ma non sono mai stato appassionato di essere un ricevitore.”

‘Ho ingannato’ Mike Martz

Crouch ha fatto il suo nome come opzione quarterback in Nebraska.

Dopo aver iniziato una partita come matricola redshirt, ha preso più di tre partite nella stagione successiva e ha continuato a una brillante carriera che comprendeva 3.434 yard e 59 touchdown a terra e 4.481 yard e 29 touchdown in volo.

“Credo di essere nato troppo presto”, scherzò Crouch. “Con tutti i discorsi sull’opzione di lettura in questi giorni, sarei la soluzione perfetta per molte squadre NFL.”

Ma non era così nel 2002. Infatti, anche Jim Steiner, l’agente di Crouch, ha cercato di convincerlo che il passaggio al ricevitore era il suo biglietto per la NFL.

” Ricordo che mi diceva di mettere il piede nella porta (suonando il ricevitore) e di vedere come sono andate le cose da lì.”Crouch ha detto.

Così Crouch è andato avanti, dicendo tutte le cose giuste nei suoi incontri pre-draft con le squadre NFL. Ma non ha mai rinunciato al suo sogno di giocare quarterback.

“Non c’è altra posizione nello sport come questo”, ha detto. “Mi piace chiamare le commedie, mi piace che i miei compagni di squadra mi guardino nell’huddle per scoprire cosa faremo dopo e adoro la pressione che ne deriva.

“Ho cercato di convincermi che potevo diventare un ricevitore, ma giocare a quarterback è sempre stata la mia passione. Ho ingannato Mike Martz e il resto della NFL, e questo è qualcosa di cui mi pento.”

Un paio di anni fa, quando Martz era con i 49ers, Crouch ha cercato di contattare il suo ex allenatore per scusarsi.

“Ho lasciato un messaggio vocale e non ho mai sentito”, ha detto Crouch. “Non so nemmeno se il messaggio è arrivato a lui e non lo biasimo se ha deciso di non rispondere. Il coach Martz credeva in me e io l’ho deluso. Ho fatto di lui e gli arieti guardare male e che non era la mia intenzione a tutti.”

Lo scrittore di football post-Dispatch Jim Thomas ha recentemente compilato una lista delle migliori e peggiori 50 scelte al draft nella storia dei Rams. Crouch finì n. 4 nella lista peggiore dietro il running back Lawrence Phillips e i linemen offensivi Jason Smith e Jesse James.

Altri notabili top-50 della classe draft 2002 dei Rams erano l’offensive lineman Travis Scott al n.6, il linebacker Robert Thomas al n. 14, il quarterback Steve Bellisari al n. 22 e il running back Lamar Gordon al n. 28.

Crouch, che non ha mai giocato un down nella NFL, ha cercato di farlo come quarterback e sicurezza con i Green Bay Packers nel 2004 ed è stato firmato nel 2005 da Kansas City. Ha giocato in cinque partite come defensive back in NFL Europe prima che i Chiefs lo rilasciassero.

Crouch ha trascorso 2006 e 2007 con i Toronto Argonauts della Canadian Football League ed è stato impostato per giocare con il Team Texas della All-American Football League quando quella lega si è piegata prima della sua stagione di debutto nel 2007.

Nel 2011, Crouch stava ancora inseguendo il suo sogno. Giocando al chiuso con gli Omaha Nighthawks della United Football League, si è fatto male al ginocchio nel quarto trimestre dell’apertura della stagione e ha deciso di farla finita.

“Come professionista, non potrei mai rimanere in salute”, ha detto Crouch, che ha avuto 11 operazioni legate al calcio.

Il prossimo capitolo della vita

Crouch vive nella periferia di Omaha con la moglie Nicole e una figlia, Lexie, 13, e un figlio, Carsen, 9. Egli aiuta a correre Crouch Ricreazione, una società che vende attrezzature parco giochi, e sta lavorando verso una carriera nel broadcasting.

Questo è ciò che lo ha portato al Boot Camp NFL in Ohio, dove lui e altri 22 partecipanti hanno trascorso quattro giorni a studiare e lavorare sul loro mestiere. Il programma comprendeva la copertura di una partita di baseball Toledo Mud Hens.

“Ho imparato molto, dagli istruttori e dagli altri ragazzi del programma”, ha detto Crouch. “È un’opportunità per lavorare sulle mie capacità di scrittura e anche per aiutarmi a fare un lavoro migliore nel formare opinioni. Ho fatto circa 12 giochi l’anno scorso per Fox Sports e spero di espandermi su questo. Come il calcio, è un campo molto competitivo ed è per questo che sono grato alla NFL per questa possibilità di imparare e, si spera, migliorare. Mi piacerebbe provare tutto, dal lavoro in studio al commento al play-by-play.

“Amo il calcio, l’ho sempre fatto e lo farò sempre, e sono entusiasta della possibilità di rimanere in contatto con il gioco. Mi sento davvero come se la mia esperienza di vita mi desse una prospettiva unica e spero che sia qualcosa che posso lavorare a mio vantaggio nella trasmissione.”

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