Earl Van Dorn

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Primi anni di vita

Earl Van Dorn nacque nei pressi di Port Gibson, Mississippi, il 17 settembre 1820. Era il quinto di nove figli e il più anziano dei tre figli nati da Peter Aaron Van Dorn e Sophia Donelson Caffery. Il padre di Van Dorn era un avvocato istruito a Princeton e giudice di circuito nel Mississippi. Sua madre era una nipote del presidente Andrew Jackson.

Cadetto dell’Accademia Militare degli Stati Uniti

Nel 1838, Jackson ottenne un appuntamento per Van Dorn all’Accademia Militare degli Stati Uniti. Tra i compagni di classe di Van Dorn c’erano i futuri luminari della Guerra civile William S. Rosecrans, Abner Doubleday, Richard H. Anderson, Lafayette McLaws e James Longstreet. Van Dorn sarebbe stato uno studente povero, abile nell’equitazione e nelle scienze militari. Si è laureato nel 1842, classificato 52 ° nella sua classe di 56 cadetti.

U. S. Army Officer

Dopo la sua laurea da West Point, l’esercito brevettò Van Dorn come sottotenente nel 7th US Infantry. Per i successivi due anni prestò servizio in vari posti militari in Alabama, Florida e Louisiana. Il 30 novembre 1844, i funzionari dell’esercito promossero Van Dorn a sottotenente.

Matrimonio

Il 23 dicembre 1843, Van Dorn sposò Caroline Godbold, figlia di un importante proprietario di piantagioni dell’Alabama. Il loro matrimonio ha prodotto un figlio, Earl Jr., e una figlia, Olivia.

Guerra messicano-americana

Nel 1845, l’esercito trasferì Van Dorn a Fort Brown, in Texas, a causa di problemi con il Messico. Quando iniziò la guerra messicano-americana (1846-1848) Van Dorn servì con l’esercito di Zachary Taylor nella battaglia di Monterrey (21-23 settembre 1846). Nel 1847, i funzionari lo trasferirono alla forza d’invasione di Winfield Scott, e prese parte all’assedio di Veracruz (9-29 marzo 1847), alla battaglia di Cerro Gordo (17-18 aprile 1847), alla battaglia di Contreras (19-20 agosto 1847), alla battaglia di Churubusco (20 agosto 1847) e alla battaglia di Chapultepec (13 settembre 1847). Durante il suo servizio in Messico, i funzionari dell’esercito promossero Van Dorn a primo tenente il 3 marzo 1847, brevettandolo a capitano il 18 aprile 1847, (per condotta galante e meritoria nella battaglia di Cerro Gordo), e brevettandolo a maggiore il 20 agosto 1847, (per condotta galante e meritoria nelle battaglie di Contreras e Churubusco).

Ferito alla frontiera

Dopo la guerra messicano-americana, Van Dorn prestò nuovamente servizio in vari posti nel Sud. Il 3 marzo 1855, l’esercito lo promosse capitano nella 2a Cavalleria degli Stati Uniti. Più tardi quell’anno, il suo reggimento si trasferì ad ovest per una campagna contro i nativi americani. Van Dorn fu gravemente ferito da due frecce durante un impegno contro i Comanche nei pressi del villaggio di Wichita nel territorio del Kansas il 1º ottobre 1858. Dopo essersi ristabilito a Camp Radziminski, in quello che oggi è l’Oklahoma, tornò a fare una campagna contro i Comanche nel 1859.

Guerra civile

Ufficiale confederato

Mentre la crisi della secessione si approfondiva, Van Dorn era un difensore schietto dei diritti degli stati. Poco dopo la secessione del Mississippi dall’Unione, il 9 gennaio 1861, Van Dorn si dimise dalla sua commissione militare per accettare la nomina a generale di brigata delle truppe dello stato del Mississippi sotto il comando di Jefferson Davis. Quando gli elettori elessero Davis come presidente della Confederazione, Van Dorn avanzò a maggiore generale della guardia nazionale del Mississippi. Poco dopo, Van Dorn accettò un incarico come colonnello nell’esercito confederato. I funzionari inviati Van Dorn in Texas, dove ha reclutato soldati per la causa del Sud e supervisionato la consegna delle proprietà dell’Unione alla Confederazione.

Ascensione in grado

Nel giugno 1861, Van Dorn funzionari Confederati promosso Van Dorn a brigadier generale e lo mise al comando di Fort Jackson e Fort St. Philip vicino a New Orleans. Tre mesi dopo, il 19 settembre, il governo confederato promosse Van Dorn a maggiore generale e lo trasferì in Virginia, dove comandò la 1ª Divisione dell’esercito confederato del Potomac. Il 10 gennaio 1862, il presidente confederato Jefferson Davis mise Van Dorn a capo del distretto trans-Mississippi del Dipartimento n. 2, che comprendeva parti della Louisiana, del Missouri, del territorio indiano e di tutto l’Arkansas.

Battaglia di Pea Ridge

Quando Van Dorn prese il comando del suo nuovo posto il 29 gennaio, le forze dell’Unione avevano preso il controllo del Missouri e si stavano dirigendo a sud. A febbraio, il generale di brigata Samuel R. Curtis guidò l’Union Army of the Southwest nell’Arkansas settentrionale, ma ben presto dovette interrompere la sua invasione perché le sue linee di rifornimento non potevano sostenere ulteriori progressi. Non volendo ritirarsi, stabilì una base lungo Little Sugar Creek, appena a sud di una locanda chiamata Elkhorn Tavern, e iniziò le operazioni di foraggiamento.

Nel frattempo, Van Dorn sviluppò piani ambiziosi per spazzare il Missouri, catturare St. Louis e minacciare le operazioni dell’Unione nel Kentucky. Il suo primo ordine del giorno era quello di cacciare Curtis dall’Arkansas. Il 4 marzo 1862, Van Dorn partì verso nord con circa 16.000 soldati. Il suo piano era di avanzare a nord il più rapidamente possibile e di sorprendere l’esercito disperso di Curtis prima che avesse il tempo di concentrarsi. Dopo tre giorni di marcia forzata attraverso il rigido clima invernale, i Confederati si avvicinarono alla posizione di Curtis. I soldati ribelli erano freddi, affamati ed esausti, ma Van Dorn premette l’attacco.

Venuto a conoscenza dell’avanzata di Van Dorn, Curtis concentrò i 10.500 soldati sotto il suo comando e stabilì una forte posizione difensiva su Pea Ridge, che corre in direzione est-ovest appena a nord di Sugar Creek. Vedendo che un attacco frontale sarebbe stato insensato, Van Dorn marciò tutto il suo esercito intorno a Pea Ridge alle spalle di Curtis la sera del 6 marzo. Ha poi diviso la sua forza in due colonne. Van Dorn ordinò a una colonna, comandata dal generale di brigata Ben McCulloch, di circondare l’estremità occidentale della cresta. Nel frattempo, Van Dorn guidò l’altra colonna intorno all’east end per intrappolare i federali in mezzo. Attaccando da dietro su ogni fianco, il piano di Van Dorn prevedeva di forzare gli Yankees fuori da Pea Ridge e sconfiggerli mentre si ritiravano verso Sugar Creek.

L’assalto del 7 marzo ebbe un brutto inizio per i ribelli. I ritardi rallentarono entrambe le colonne confederate e all’alba, gli scout dell’Unione avevano rilevato entrambe le minacce. Curtis ha usato il tempo per trasformare il suo esercito in giro per affrontare gli attaccanti ribelli. Le forze federali hanno ucciso McCulloch subito dopo l’azione ha preso il via. Il generale di brigata James McIntosh assunse il comando della colonna, ma i soldati nemici spararono e uccisero poco dopo. La morte dei due generali frantumò la struttura di comando confederata, e i restanti alti ufficiali non poterono organizzare un attacco efficace nel caos risultante.

La colonna di Van Dorn se la cavò molto meglio, spingendo le forze dell’Unione indietro per tutto il giorno. Tuttavia, i federali non si spezzarono e, al calar della notte, i ribelli stavano esaurendo le munizioni. Durante la notte, Curtis spostò il grosso del suo esercito per occuparsi della colonna di Van Dorn. Il giorno successivo (8 marzo), Curtis usò la sua artiglieria superiore per cacciare i confederati dal campo. A mezzogiorno, i federali avevano vinto la battaglia costringendo Van Dorn a ritirarsi più in profondità in Arkansas.

Comandante di dipartimento e Distretto

Dopo la sconfitta confederata nella battaglia di Pea Ridge, Van Dorn spostò i resti del suo esercito lacero dell’Ovest attraverso il fiume Mississippi per sostenere le forze confederate concentrandosi per fermare l’avanzata del generale Ulysses S. Grant su Vicksburg. Dopo aver preso parte all’evacuazione del generale P. G. T. Beauregard di Corinth, Mississippi nel maggio, i funzionari confederati nominarono Van Dorn comandante del Dipartimento del Mississippi meridionale e della Louisiana orientale il 20 giugno 1862. Il 2 luglio, lo chiamarono comandante del Distretto del Mississippi, Dipartimento #2, dove migliorò le difese intorno a Vicksburg. Nel mese di agosto, Van Dorn ordinò una spedizione sfortunata per riconquistare Baton Rouge, perdendo l’ironclad confederato Arkansas durante l’incontro.

Comandante dell’Armata del Tennessee occidentale

Dopo la battuta d’arresto a Baton Rouge, l ‘ 11 settembre 1862, il presidente confederato Jefferson Davis ordinò a Van Dorn di marciare verso est da Vicksburg e ricongiungersi all’armata dell’Ovest allora comandata dal generale Sterling Price. Davis incaricò Van Dorn di assumere il comando della forza combinata, ribattezzata Army of West Tennessee. Le due forze si unirono a Ripley, Mississippi, il 28 settembre 1862, e Van Dorn escogitò un piano per riconquistare Corinth, Mississippi, che i Confederati avevano evacuato a maggio.

Seconda battaglia di Corinto

Mentre Van Dorn spostava il suo esercito verso Corinto, il generale dell’Unione Ulysses S. Grant telegrafò il generale William S. Rosecrans, che era a capo delle forze intorno alla città per prepararsi ad un attacco. La mattina del 3 ottobre, Rosecrans inviò tre divisioni a old Confederate rifle pits a nord-ovest della città per prepararsi all’assalto previsto.

la mattina presto del 3 ottobre, Van Dorn spostò il suo esercito in linea e attaccò le fortificazioni federali esterne. Nonostante i preparativi di Rosecrans, l’attacco dei Ribelli ebbe successo. Hanno costantemente spinto gli Yankees all’indietro e hanno aperto un varco nella linea dell’Unione, riportando i loro avversari alla loro linea di difesa interna. Mentre calava la notte, Van Dorn richiamò l’assalto, fiducioso di poter finire il lavoro al mattino.

Durante la notte, Rosecrans raggruppò i suoi soldati. Quando iniziarono i combattimenti del secondo giorno, l’artiglieria dell’Unione spazzò il campo, infliggendo gravi perdite ai ribelli. Tuttavia, i Confederati continuarono ad avanzare, catturando due batterie federali. Alcuni ribelli entrarono a Corinto, ma i soldati dell’Unione li respinsero rapidamente. Nel pomeriggio, dopo aver subito perdite sostanziali, l’assalto confederato si svolse. I soldati di Rosecrans iniziarono a respingere i ribelli, cacciando i Confederati dal campo. Rosecrans scelse di non inseguire i Ribelli in ritirata fino al giorno successivo, permettendo all’esercito battuto di Van Dorn di fuggire.

Sollevato dal comando

Dopo la seconda battaglia di Corinto, una corte d’inchiesta indagò sulle prestazioni di Van Dorn. I giudici lo assolsero da tutte le accuse, ma i funzionari lo sollevarono dal suo comando distrettuale. Nell’ottobre 1862, il presidente Davis mise il tenente generale John C. Pemberton a capo dell’Esercito del Mississippi e del Dipartimento del Mississippi e della Louisiana orientale. Pemberton riorganizzò il suo esercito e mise Van Dorn a capo delle sue forze di cavalleria.

Raid su Holly Springs

Il 20 dicembre 1862, Van Dorn ottenne il suo più grande successo militare, guidando un raid sul deposito di rifornimenti di Ulysses S. Grant a Holly Springs, Mississippi. Le truppe di Van Dorn sorpresero i soldati federali in un attacco mattutino prendendo 1.500 prigionieri e distruggendo oltre supplies 1,5 milioni di rifornimenti dell’Unione. Nel gennaio 1863, dopo lo straordinario successo di Holly Springs, i funzionari confederati promossero Van Dorn al comando della cavalleria nel Dipartimento del Mississippi e della Louisiana orientale.

Esercito del Tennessee

Il 25 febbraio 1863, i funzionari ribelli inviarono Van Dorn e la sua cavalleria nel Medio Tennessee. Si unì all’esercito del Tennessee del generale Braxton Bragg, e Bragg lo assegnò per proteggere l’ala sinistra dell’esercito. Il 5 marzo, i 300 soldati di Van Dorn sconfissero quasi 2.000 soldati dell’Unione comandati dal colonnello John Colburn nella battaglia della Stazione di Thompson nella contea di Williamson, Tennessee. Due settimane dopo, il 16 marzo, Bragg nominò Van Dorn al comando del corpo di cavalleria dell’esercito del Tennessee.

Assassinato

Durante la sua carriera militare, Van Dorn sviluppò una reputazione come donnaiolo. Presumibilmente tra le molte conquiste di Van Dorn c’era Martha Goodbread, con la quale generò tre figli durante i suoi anni in Texas. Il 7 maggio 1863, le avventure di Van Dorn lo raggiunsero. Il dottor James Bodie Peters credeva che Van Dorn stesse portando avanti sua moglie. Il marito leso visitò Van Dorn nel suo quartier generale a Spring Hill, nel Tennessee. Mentre il generale stava scrivendo alla sua scrivania, Peters gli sparò alla nuca. Alcuni resoconti dicono che Van Dorn morì all’istante; altri sostengono che ha indugiato per diverse ore prima di passare. Qualunque siano i dettagli, Van Dorn morì quel giorno per mano di un marito geloso piuttosto che sul campo di battaglia dove cercava fama e gloria.

Il corpo di Van Dorn fu temporaneamente sepolto nella proprietà della famiglia di sua moglie a Mount Vernon, Alabama, perché la sua città natale di Port Gibson, Mississippi era in mani federali. Nel novembre 1899, la sorella di Van Dorn, Emily Miller, fece disseppellire e seppellire il corpo del fratello al cimitero di Wintergreen a Port Gibson, dove ora riposa.

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