Mito del “deserto alimentare” di New York

Per incoraggiare un “sistema alimentare sostenibile e resiliente”, il consiglio comunale di New York ha proposto un programma di sussidi agricoli municipali da 5 milioni di dollari, in base al quale la città acquisterebbe servitù di sviluppo nella Hudson Valley. In questo modo, il consiglio prevede di contribuire a nutrire “3 milioni di newyorkesi liv nei quartieri senza supermercati adeguati.”È allarmante considerare che New York potrebbe soffrire di carenze alimentari così acute che il governo della città deve stabilire una propria catena di approvvigionamento agricolo. In effetti, secondo il consiglio, 1,4 milioni di newyorkesi sono “insicuri alimentari”, indicando un massiccio fallimento dei mercati nel rispondere a questa esigenza fondamentale.

Ma è vero? Se è difficile conciliare l’idea che New York City abbia, contemporaneamente, condizioni a livello di fame e una “epidemia” di obesità negli stessi quartieri e tra le stesse persone, è perché il dibattito contemporaneo sulla disponibilità di cibo tende a ignorare la scelta individuale (e il gusto). Il paternalismo e lo scodinzolare mascherato da scienza distorcono l’argomento su come e cosa mangiano i poveri. Ad esempio, l’idea di “deserti alimentari”, che è ciò che il consiglio intende quando si riferisce a quartieri senza supermercati adeguati, è diventata una verità tra i liberali preoccupati per le abitudini alimentari urbane. La First Lady Michelle Obama, ad esempio, ha fatto della loro eliminazione una delle sue priorità. E infatti, alcune aree in tutto il paese, specialmente nelle regioni rurali, mancano di buoni negozi di alimentari.

Pochi di questi sono a New York City, tuttavia. Secondo il Dipartimento dell’Agricoltura, che ha dato origine al termine, due piccole aree di Staten Island si qualificano come deserti alimentari, il che significa che almeno un terzo dei residenti locali vive a un miglio o più da un negozio di alimentari che vende cibo fresco. Il resto della città, conclude il dipartimento, è ragionevolmente ben servito.

La città ha sviluppato le proprie misure di deserti alimentari, rilasciando mappe che mostrano vaste aree di New York presumibilmente prive di supermercati. Incrociando questi grafici cibo deserto con Google Maps, tuttavia, rivela negozi di alimentari sparsi in ogni quartiere della città. Queste non sono semplicemente piccole gastronomie o bodegas che si etichettano come “generi alimentari”, ma supermercati legittimi, come cibo chiave, associato o C-Town che hanno sezioni di carne, latticini e prodotti.

New York ha anche concesso in licenza centinaia di carrelli di frutta e verdura nell’ambito del suo programma Green Cart, che garantisce franchising economici nei quartieri poveri. Per incoraggiare i destinatari di assistenza alimentare ad acquistare prodotti freschi, la città fornisce anche macchine EBT wireless gratuite ai venditori di carrelli verdi. L’idea che centinaia di migliaia, o addirittura milioni, di newyorkesi sono miglia di distanza da una mela o banana è semplicemente falso. Anche il New York Times ha riconosciuto che molti quartieri poveri hanno concentrazioni più elevate di generi alimentari e ristoranti a servizio completo rispetto alle aree più ricche.

Gli allarmisti del”deserto alimentare” spesso presumono che alti tassi di obesità, diabete, malattie cardiache, cancro del colon-retto e altre malattie tra i poveri afro-americani e latini newyorkesi derivino dalla mancanza di accesso a cibo fresco e sano. Queste comunità, il pensiero va, non hanno altra scelta che mangiare fast food fritti o cibo spazzatura pesantemente elaborato e comprato al supermercato lardellato con zucchero e grassi economici. Se solo il cavolo, la quinoa e il pane integrale venduti nei supermercati di lusso fossero disponibili ovunque, i poveri neri e latini potrebbero mangiare cibo sano.

Tuttavia, gli studi dimostrano che le persone tendono a scegliere i cibi che mangiano nonostante la più ampia disponibilità. “Le disparità socioeconomiche sistematiche negli acquisti delle famiglie persistono dopo il controllo dell’accesso”, scrive l’economista Jessie Handbury della Wharton School. “Anche nello stesso negozio, le famiglie più istruite acquistano cibi più salutari.”I consumatori latini di Washington Heights acquistano ortaggi a radice amidacei come yautia, batata, name e mapuey, non perché nient’altro sia disponibile, ma perché i mercati locali rispondono alla loro domanda di questi tuberi esotici.

Il commissario per la salute di New York Mary Bassett respinge questi risultati. Non dovremmo guardare la dieta attraverso la lente della scelta personale o culturale, avverte. Bassett equipara l’idea di cattive abitudini o responsabilità individuale al razzismo in stile Ku Klux Klan del 1920: “Siamo passati dall’inferiorità genetica al dire che i neri fanno scelte sbagliate.”Come Bassett lo vede,” nessuno dice, ‘Preferisco davvero un quartiere dove c’è solo fast food disponibile’ . . . Queste non sono scelte personali. Queste sono una mancanza di scelta.”Ma se i quartieri di New York City—ad eccezione dei due pacchi di Staten Island—offrono in effetti una scelta, incolpare i cattivi risultati di salute sul razzismo strutturale non si somma.

I sostenitori del consiglio comunale per il programma di sussidi agricoli sostengono che la città dovrebbe vedere la Hudson Valley come un “foodshed” e iniziare a comprare i diritti di sviluppo per garantire un approvvigionamento alimentare stabile per il futuro. Lo sforzo è inutile: la catena di approvvigionamento alimentare di New York è guidata dal mercato e completamente robusta. Milioni di tonnellate di cibo entrano nella città di New York, forniti da agricoltori e distributori a grossisti e rivenditori, senza bisogno di un governo come market maker. E quali fattorie la città proporrà di proteggere per prima? New York parteciperà a un programma agricolo su larga scala e sostenuto dalla comunità, con “azioni” del raccolto della settimana che andranno a ciascun distretto? La città invierà commissari a Harry i kulak locali sospettati di trattenere il cibo in vendita sul mercato privato?

Forse quando New York ha pienamente padroneggiato alcune responsabilità primarie—istruzione, transito, ordine pubblico—i suoi burocrati possono laurearsi a gestire l’approvvigionamento alimentare. Fino ad allora, dovrebbero solo consigliare ai loro costituenti di evitare l’amido la sera.

Seth Barron (@NYCCouncilWatch) blog sul Consiglio comunale di New York a City Council Watch.

Foto di wdstock/iStock

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