Okwui Enwezor, Fondamentale Curatore di Arte Contemporanea, È Morto a 55

Enwezor, in apertura di Documenta 11, che ha curato, a Kassel, in Germania, nel 2002.

JOERG SARBACH / AP / REX/

Il curatore Okwui Enwezor, le cui mostre incisive, libere e ambiziose erano essenziali per spingere il mondo dell’arte ad abbracciare una visione globale dell’arte contemporanea e della storia dell’arte, è morto all’età di 55 anni. Aveva combattuto il cancro per anni. Tra i primi a condividere la notizia della sua scomparsa è stata la Biennale di Venezia, di cui ha curato la 56esima edizione nel 2015.

Enwezor è stato il primo curatore di origine africana ad organizzare la Biennale, una mostra iniziata nel 1895, e il primo non europeo a supervisionare Documenta, la mostra quinquennale a Kassel, in Germania, che ha organizzato nel 2002. Quest’ultima mostra, Documenta XI, ha definito la sua sensibilità curatoriale: avventurosa, sfacciatamente intellettuale, e intenzionata a ripensare il funzionamento delle istituzioni.

In vista dell’apertura di Documenta nel giugno del 2002, Enwezor ha presentato quelle che ha definito piattaforme-conferenze, seminari e altri progetti—a Berlino, Vienna, Nuova Delhi, St. Lucia e Lagos, in Nigeria. A differenza delle passate edizioni di Documenta, la mostra di Enwezor non era dominata da artisti provenienti dall’Europa e dagli Stati Uniti, e comprendeva un significativo quoziente di artisti africani, asiatici e sudamericani.

Discutendo la sua carriera con Melissa Chiu presso l’Asia Society di New York nel 2014, ha detto: “Quando ho iniziato, ho sempre avuto quello che pensavo fosse un programma di cambiamento.”Ha lavorato instancabilmente nel corso di oltre 30 anni per adempiere a quella missione, plasmando in modo indelebile il modo in cui l’arte viene presentata e insegnata.

“È stato uno dei leader, chiamiamolo, del mondo curatoriale libero—una delle persone che hanno creduto nell’intelligenza e nella ricerca accademica e nella passione e nel potere del curatoriale”, ha detto al telefono Carolyn Christov-Bakargiev, direttrice del Castello di Rivoli a Torino, Italia, e curatrice di Documenta 13 nel 2012.

Il curatore Cuauhtémoc Medina ha dichiarato su Twitter che Enwezor “era una grande forza della cultura contemporanea. Il suo successo come curatore di alcune delle più importanti mostre globali dell’ultimo decennio ha punteggiato l’emergere del Sud come movimento culturale globale.”

Enwezor è nato a Calabar, Nigeria, nel 1963, ed è cresciuto a Enugu. Si è trasferito a New York nei primi anni 1980, e ha conseguito la laurea in scienze politiche da quello che oggi è New Jersey City University. Ha scritto e interpretato poesie, e come tanti in quel campo, ha presto trovato la sua strada nella critica d’arte. Nei primi anni 1990, ha iniziato a curare spettacoli, e nel 1994, mentre con sede a Brooklyn, ha co-fondato Nka: Journal of Contemporary African Art.

Interrogato su quel nome in un’intervista al Vitra Design Museum, Enwezor ha dichiarato di essere “alla ricerca di un termine che proiettasse un orizzonte estetico, ma che costituisse anche un forum di resistenza ideologica.”Ha spiegato che Nka,” in Igbo, la lingua con cui sono cresciuto nella Nigeria orientale, significa creare, fare, inventare. Significa anche arte. Poi in Basaa, una lingua in Camerun, Nka significa discorso. La gente spesso mi chiede: ‘Quando è stata la prima volta che sei andato in un museo?”Come se un museo fosse l’unico spazio in cui si incontra l’arte! Chiamare la rivista Nka era un modo per disarmare questa particolare nozione.”

Nel 1996, Enwezor organizzò” In/Sight: African Photographers, 1940 to the Present ” presso la sede del Guggenheim Museum nella sezione SoHo di Manhattan. Lo spettacolo ha visto la partecipazione di 30 artisti, tra cui Seydou Keïta, del Mali, e Samuel Fosso, della Nigeria, entrambi canonizzati. Max Kozloff, scrivendo in Artforum, ha detto che lo spettacolo “ha sfondato qui, offrendo praticamente a tutti i suoi soggetti un debutto negli Stati Uniti”, e Holland Cotter, nel New York Times, lo ha definito un “arresto obbligatorio.”

Poco dopo, ha curato la 2a Biennale di Johannesburg, aperta nel 1997. È stato uno di una serie di mostre internazionali che ha supervisionato nei prossimi due decenni; ha anche organizzato la Biennale di Gwangju 2008 in Corea del Sud e la Triennale 2012 al Palais de Tokyo a Parigi.

Nel 2005 Enwezor è stato nominato decano degli affari accademici presso il San Francisco Art Institute, dove rimarrà fino al 2009. E come curatore aggiunto presso l’International Center of Photography di New York, ha organizzato mostre pionieristiche come” Snap Judgement: New Positions in Contemporary African Photography “nel 2006 e” Rise and Fall of Apartheid: Photography and the Bureaucracy of Everyday Life ” nel 2012. “Il ruolo della fotografia nella lotta contro l’apartheid è molto più grande di quanto possiamo davvero immaginare”, ha detto Enwezor, parlando dell’ultima mostra su ARTnews. “È diventato uno degli strumenti più persuasivi, strumentali, ideologici.”

Nel 2011, Enwezor è diventato direttore della Haus der Kunst, il tentacolare kunsthalle di Monaco di baviera, in Germania, che sotto il suo orologio è ospitato mostre personali, il lavoro di Stan Douglas, Georg Baselitz, Ellen Gallagher, James Casebere, Lynette Yiadom-Boakye, Hanne Darboven, Frank Bowling, Matthew Barney, e molti di più, così come, nel 2016, del “Dopoguerra: Art Between the Pacific and the Atlantic, 1945-1965, ” un’indagine senza precedenti sulla storia del modernismo postbellico in tutto il mondo che includeva circa 350 pezzi di più di 200 artisti.

Il suo mandato alla Haus der Kunst terminò bruscamente. A metà 2018, lo stato bavarese ha annunciato che avrebbe lasciato l’istituzione tre anni prima che il suo contratto fosse scaduto a causa di problemi di salute. I reclami sono stati trasmessi dalla stampa sulle carenze di bilancio, che ha negato categoricamente.

“È un insulto, sì”, ha detto Enwezor della dichiarazione che rivela la sua partenza. “Sono quasi perplesso. I risultati e i successi di sette anni sono spazzati sotto il tappeto. Ho lavorato con passione per elevare il profilo di questo museo, soprattutto a livello internazionale. Abbiamo ottenuto tanto, non solo le mostre, gli spettacoli, i concerti, le discussioni, non solo ciò che è visibile, ma anche la ricerca scientifica, le borse di studio che abbiamo assegnato.”

Enwezor, anche se malato, rimase uno stretto confidente per artisti e curatori di molte generazioni, e una presenza affidabile alle loro mostre. Per la Biennale di Venezia di quest’anno, che si apre a maggio, era stato consigliere strategico per il primo padiglione nazionale del Ghana.

In un profilo del 2014 sul Wall Street Journal, Enwezor ha detto della sua carriera, “Non c’era nessuno che quot-unquote ha aperto le porte. Le porte erano decisamente chiuse. Sono sorpreso come la prossima persona su dove sono.”

Enwezor ha aperto le porte, influenzando molti musei eurocentrici a fare passi da gigante nel collezionare e mettere in evidenza artisti moderni che provenivano da regioni storicamente sotto-represse. Notando “una nuova generazione di curatori e professionisti del museo con diversi campi di conoscenza” che stava diventando maggiorenne, in un’intervista del 2017, Enwezor ha dichiarato: “Spero che queste persone daranno alle istituzioni l’opportunità di pensare a come complicare la narrazione delle società con affiliazioni coloniali, che necessariamente sono società miste. Se abbiamo una mente aperta, l’arte occidentale non deve essere vista in opposizione all’arte di altrove, ma può essere vista in un dialogo che aiuta a proteggere le differenze e le decisioni che presentano il materiale, le circostanze e le condizioni di produzione in cui gli artisti modellano la loro visione di ciò che potrebbe essere l’illuminazione.”

” Vedo che il mio ruolo non è semplicemente quello di essere un curatore e fare mostre, voglio essere un abilitatore per i miei curatori”, ha detto nella sua intervista 2014 con Chiu, discutendo la sua posizione come direttore di Haus der Kunst. “Voglio esserlo . . . il cantante di riserva per i loro atti da solista.”

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